Маша, дедушка и собака Жучка жили в большом доме на краю деревни, рядом с лесом. Дедушка был знахарем. Он лечил травами и отварами людей и до­машних животных. Однажды Жучка прибежала из леса, уцепилась за край Машиного сарафана и начала тянуть на тропинку, ведущую в лес. Пришёл дедуш­ка, посмотрел и сказал: «Иди, Машенька, за Жучкой. Видно, беда какая-то в лесу стряслась».

 

Среди ельника, скрытый от посторонних глаз, ле­жал волчонок. Его лапка была раздроблена. Волчонок заговорил с Машей человеческим голосом: «Помоги мне, Машенька. Моих родителей застрелили охот­ники. Меня ранили. Наша семья — цари этого леса. Я остался наследником. Я научу тебя понимать язык живущих здесь зверей. Взрослые животные будут подчиняться только мне, а деточек мы хотим отдать на воспитание тебе — научить выживать, зная повадки людей. Многие гибнут, не ведая, где их подстерегает опасность. От Жучки мы знаем, как праведно вы с де­душкой живёте. Ты добрая девочка».

Маша взяла раненого волчонка на руки и понесла до­мой к дедушке. Нести было тяжело. Машенька отдыхала, а Жучка в это время зализывала лапу волчонка. Дедушка перевязал рану. Он лечил больного одному ему извест­ными снадобьями. Вскоре белочка принесла свою ма­люточку, которая упала с дерева и ударилась о твёрдый

 

корень. Дедушка кормил её кедровыми зёрнышками. Читая молитвы, он капал в зёрнышки сок лопуха.

Волчонок быстро выздоравливал. Иногда Машень­ка ходила с ним в лес поздно ночью, а то и днём, когда все деревенские были на работе. Рассказывала ему, как определять безопасное для лесных обитателей время. В лесу объясняла собравшимся на опушке зверятам простые правила: нельзя показываться туристам и гриб­никам, иначе вскоре за ними придут охотники. Нельзя ходить вблизи дорог. Понемногу звери поверили Маше и дедушке. Когда они нуждались в лечении, Маша при­водила их к себе домой, а бывало, они приходили сами.

Дедушка язык зверей не понимал. Ему было толь­ко ясно, что Маша избранная. Иногда он просил её узнать у новых друзей о целебных травах и показать, где они растут. В свою очередь, животные узнали от дедушки много нового и полезного. Маша со слов де­душки рассказывала об охотничьих хитростях, о том, как распознавать проволочные петли и капканы, по­ставленные на тропах. Запрещала нападать на людей, иначе такие животные будут обречены. Объясняла, что единственное спасение зверей — скрытность.

Время шло. Волчонок окреп, вырос и уже почти постоянно жил в лесу, встречая Машу, когда она туда приходила. Звери и дедушка обучали Машу всему, что знали. Она начала понимать язык некоторых домаш­них животных. Иногда на ушко с ними разговаривала, удивляя людей точностью в определении болезней, о которых домашние ей рассказывали. Маша передава­ла всё дедушке. Его слава росла.

Наступала осень, начал пролетать снег. На нём ста­новились хорошо заметными следы зверей. Маша со­ветовала ходить по островкам оставшейся травы, а в глубоком снегу ходить так, чтобы обрушались края сле­дов. Мало-помалу вступала в свои права зима. Маша надумала приготовить зверятам новогодний сюр­приз. Когда они в конце декабря собрались в их доме, вынесла наряженную игрушками новогоднюю ёлку и принялась обучать песенке «В лесу родилась ёлочка».

Песенка так понравилась зверятам, что все отправи­лись в лес и чуть ли не у каждой ёлочки её пели. Некоторые зверята даже стали кричать, что они полюбили людей, но после Машиных разъяснений пообещали хранить это чувство в душе и вести себя очень осторожно.