Тихим и нежным голосом мама напевала старую песенку, немного путая слова и не попадая в ноты:

 

Я хочу, чтоб вода танцевала,

Чтоб огонь полыхал в груди.

Я хочу, чтобы воздух коснулся Холодной сырой земли,

Всколыхнул деревья и травы,

Швырнул ветер людям в лицо,

Отрезвляя ледяным порывом упрямцем и гордецов!

Я хочу, чтоб заставил он Волны плясать до зари.

Я хочу, чтоб разжёг он Пламя в моей груди.

Правят в мире четыре стихии уже долгие века,

Но одна стихия управляет другими тремя.

Воздух - жизнь, воздух - компас, воздух - сила и власть.

Без него - не жилец! Без него - чем дышать?

Он исчезнет, когда-нибудь точно.

И в тот день нам ничто не поможет.

Ни огонь, ни вода, ни земля Не спасут меня...

Не спасут тебя...

 Наша стихия правда такая могущественная? - спросила я, заворожённо слушая и жуя шоколадную конфету.

 Правда, рыжик, - звонко засмеялась мама, смахивая рыжую прядь со лба. - Посмотри на себя, ты вся перепачкалась, - она вытерла салфеткой моё лицо. - Никогда не презирай свой дар и не думай, что он хуже остальных. Стихия Воздуха прекрасна и могущественна. Я хочу, чтобы ты стала такой же, как она. Такой же сильной, независимой,

способной утереть нос Огню, Воде и Земле. Не слушай никого, кто обесценивает твою стихию, Шерри.

 Те дети сказали, что Воздух самая бесполезная и глупая стихия. Получается, они врут. Воздух может разжечь огонь и устроить шторм, но Вода и Пламя не могут устроить смерч или ветер! - совершила я для себя удивительное открытие.

 Правильно, доченька. Люби всё, что тебе даровано свыше,

- обняла меня мама.

Я открыла глаза, просыпаясь. Лунный свет проникал в комнату через арочное окно и освещал резной столик с бронзовыми часами. Стрелки показывали двенадцать. Кажется, меня решили оставить в покое и дали мне поспать. Слава Ветру!

Ещё и сон такой приятный приснился!

Я потянулась и перевернулась на другой бок.

Вернувшись с прогулки и рассказав Игнис легенду, придуманную Джэвом, притворилась полудохлым зомби и с нытьём выпросила у неё день отдыха. Она покривила губы, состроила пару презрительных гримас и отпустила меня в комнату.

Почитав, полюбовавшись на потолок и попытавшись поколдовать, я заснула. С одной стороны это хорошо, ибо организм восстанавливается за время сна, с другой... А что с другой? Надо снова постараться заснуть.

Эх, завтра придёт Джэв, завтра меня уже не будет в этом доме...

Что же он намеревается сделать? Как... собирается жениться на мне?

Распахнула глаза и села в кровати. Неуместные мысли обрушились на мозг, заставляя его лихорадочно соображать.

Я выйду замуж за Эбера... Выйду. За него. Замуж!!!

 О, Ветер, - прошептала в темноту, взяла стакан воды, стоящий на тумбочке, и сделала глоток. От осознания бросило в жар, и сердце заколотилось в ушах.

Как-то всё неправильно. Он столько делает для меня, а я...  Я ничего не могу дать взамен. И свадьба эта... Понятно, что она нужна лишь для того, чтобы вытащить несчастную Морфо из семейки Шулорд, вот только мысли о ней вызывают противоречивые чувства. Я рада, что смогу избавиться от влияния Игнис, но огорчена, что из-за этого мне приходится так рано выходить замуж. Я счастлива, что моим мужем станет Джэв, но боюсь, что его это никак не волнует. И хоть он говорил про ухаживания, нравлюсь ли я ему настолько же сильно, как и он мне? Чувствует ли он то же самое?

Признается ли он в этом, будучи духом мести?..

Думая о нём, посмотрела на перебинтованную руку и освободила её от бинтов.

От запястья до локтевого сгиба тянулась красная роза с чёрным стеблем. Это и есть метка?.. Почему роза? Почему не очередной череп? Надо будет у Джэва спросить.

По комнате прошёл прохладный ветер, шевельнув мои волосы и коснувшись лица.

Удивлённо подняла взгляд. Джэв стоял посреди моей комнаты в белой футболке и чёрных штанах. Его волосы распущены и взлохмачены, отчего вид у него немножко диковатый. Лицо садовника подсвечивал жёлтый светляк.

 Ты... как тут?

 Ты позвала.

От неожиданности растерялась.

 Но я... Я просто подумала о розе и потом о тебе, но я не пыталась... Извини, - выдохнула смущённо.

 Ничего, - он коротко улыбнулся. - Что тебя заинтересовало?

Я встала с кровати, подошла к нему и показала свою руку:

 Почему роза?

 Раньше красная роза считалась символом кровавой мести.

 А-а-а, не знала, - заглянула в его глаза и тихо произнесла: - Я не хотела дёргать тебя по пустякам.

 Странно, а я почувствовал, что нужен тебе, - недоверчиво прищурился он и мягко поинтересовался: - Какой пустяк тебя мучает?

 Завтрашний день, - призналась я, напрягаясь каждой мышцей своего тела.

 Можешь не волноваться, - уверенно успокоил Джэв. - У нас всё получится.

Сердце дёрнулось в груди и отчаянно забилось.

 Что ты сделал?

 Делать почти ничего не пришлось, - загадочно ответил он и усмехнулся. - Завтра сама всё узнаешь. Не беспокойся и ложись спать.

Сказать ему правду или нет? Ох, ну конечно сказать! Недомолвки принесут только проблемы, лучше сразу расставить всё по своим местам.

 Я не могу... Я не могу не беспокоиться, - проговорила, опустив глаза. - Знаю, что мы поженимся только ради того, чтобы спасти меня от Шулордов, но мысль о свадьбе... заставляет нервничать, - мягко выразилась я.

 Не воспринимай её всерьёз.

Его слова когтями царапнули сердце и ударили в солнечное сплетение, выбивая воздух из лёгких. И ведь он прав, не нужно воспринимать это замужество всерьёз, нужно думать о будущем, где больше не будет мачехи и её указов. Нуящо...

 Не будь ты духом мести, сказал бы то же самое? - посмотрела в его непроницаемые глаза.

 Шерри, - он обхватил мои плечи, - не спрашивай о том, что могло бы быть. Я дух мести. Точка. Прими это и... - Эбер шумно выдохнул, - и постарайся думать о свадьбе как о временной формальности. Или как о способе достижения цели.

 Говорю же, не могу, - просипела, чувствуя болезненный ком в горле. - Ты нравишься мне, Джэв. Даже больше чем просто нравишься.

Я влюбилась.

 Шерри, оставь это, - настойчиво попросил он, но не отпустил меня, наоборот, сделал шаг и оказался ближе ко мне. Моё сердце радостно заколотилось, к щекам прилил жар. - Иначе потом будет очень больно. Я ни при каких обстоятельствах це смогу здесь остаться.

 Поздно, Джэв, - выдавила из себя улыбку. - Уже будет очень больно. И будет ещё больнее, если мы потеряем время, которое у тебя... у нас осталось.

Он на краткий миг сильнее сжал мои плечи, затем отпустил их и отступил на два шага.

Нет, не уходи! Пожалуйста...

 Нет, звёздочка, - твёрдо ответил Эбер, вызывая новый приступ боли. Горло сдавило от подступающих слёз.

 Почему? Ты... не чувствуешь того же? Если так,то извини. Я не буду тебе досаждать. Не люблю неловкие ситуации, - нервно усмехнулась, стараясь на него не смотреть. - Ты очень много делаешь для меня. Спасибо, - поблагодарила приглушённо. - Мне жаль, что я не могу ничем помочь в ответ.

 Тебе и не нужно. Я благодарен уже за то, что ты появилась в моей жизни.

Демон! Почему у тебя такой убитый голос? Просто скажи, что чувствуешь то же самое! Зачем мучить нас обоих? Ветер, мне определённо нельзя так легко отступать. Либо я сейчас добьюсь своего и услышу ответ на свой вопрос, либо... не добьюсь и не услышу. Надо уметь принимать поражение.

 Месяц, Джэв... Ты останешься здесь от силы ещё ца месяц. Я хочу быть рядом с тобой это время, - предприняла новую попытку достучаться до него.

 Мы будем рядом, - сдержанно ответил он.

Что ж... Сейчас или никогда!

 Не так, - отрезала я, решительно подошла к нему и, приподнявшись на носочках, поцеловала его в губы. - Я хочу поймать этот момент и побыть счастливой хоть немного... хотя бы самую малость побыть вместе с тобой, - смело прошептала, держась за его плечи, - но не могу просить тебя о таком, - поглядела в его глаза, в которых отражается огонёк светляка. - Я толщ не желаю, чтобы тебе было больно... или чтобы тебе было в тягость находиться рядом со мной. Но если ты всё-таки испытываешь те же чувства что и я, пожалуйста, прислушайся.

Ветер, веду себя как влюблённая дурочка... Ну и пусть! Жизнь одна! Зачем сдерживать свои желания? Особенно когда на кону исчезновение Джэва! Долой стеснение и неуверенность! Всё что я сейчас должна сделать - это взять свою судьбу в руки и направить её в нужную сторону. Лишь бы Джэв согласился идти в том же направлении.

 Ты заслуживаешь лучшего, - похоже, садовник тоже це собирается сдаваться.

Его слова возмутили, вгоняя в ярость и еще большее отчаяние.

 Лучшего?! - прошипела гневно. - Что за глупость?! - рявкнула ему в лицо. - Не тебе решать чего я заслуживаю и кого!

 Точно уж не духа мести, - тоже начиная закипать, процедил сквозь зубы Эбер.

 Но встретила я именно духа мести! Тебя, Джэв. И влюбилась по-настоящему в тебя... Раньше я думала, что влюблена в Даниэла, но та симпатия и то восхищение рядом не стояли с теми чувствами, которые я испытываю к тебе, - высказала ему, полыхая от смущения. - И вообще, откуда ты знаешь, что я такая хорошая и заслуживаю принца на белом коне? Ты ошибаешься на мой счёт, Джэв! Может... Может, именно тебя я и заслужила! - выпалила, не зная как ещё до него достучаться.

Может, я заслужила эти чувства и столь короткое время, что нам с Эбером отведено.

 О чём ты, дурочка? - снисходительно спросил садовник с ласковой улыбкой.

 Ты разочаруешься во мне... - вздохнула тяжко.

Сбивчиво и стараясь не расплакаться, я рассказала ему о той

книге и о том, что знала о ритуале. Обо всём.

 Ты поступила правильно, подумав в первую очередь о себе,

 не увидел ничего предосудительного в моих действиях Джэв.

 К тому же, мучилась совестью все эти дни, искала способ решения проблемы и в итоге решила всё рассказать следователю, невзирая на последствия. Шерри, ты не разочаровала. Ты лишь убедила меня, что доброта в твоём сердце пересилит любые страхи и любой эгоизм. Твой поступок не сравнится с тем... - Он умолк.

 Что ты делал раньше? - закончила за мужчину и отстранилась от него, чтобы не чувствовать тепло его тела, его запах и не сходить с ума от желания снова прикоснуться к твёрдым губам. - Какая к демонам разница, что было раньше?

Я знаю, что ты не святой и прошлое у тебя... так себе, но и я, знаешь ли, не любимец общества. И это всё неважно... Потому что волею случайности или судьбы мы встретились и у нас есть шанс обрести счастье. Ненадолго, но есть. Давай не будем упускать это время, - взмолилась безысходно. - Я благодарна богам, что встретила тебя и хочу побыть счастливой вместе с тобой.

 Тебе будет больно, когда я уйду, - прошептал Джэв.

 А тебе? - спросила дрогнувшим голосом.

 И мне, - выдохнул он, не возобновляя спор и не отрицая.

 Значит, сделаем так чтобы мы ни о чём не жалели когда расстанемся, - поглядела в глаза мужчины, мысленно умоляя его пойти мне навстречу.

Садовник молчал. Долго молчал, прожигая меня тяжёлым взглядом.

Он мне откажет. Надо смириться с этим и не разрыдаться. Смириться и...

 Что ж... Сделаем всё правильно, - согласился Джэв и опустился на одно колено.

Сердце подпрыгнуло в груди.

 Ты чего? - удивилась я, забыв как дышать. Тоскливые думы моментально выветрились из головы.

 Шерри Морфо, когда я встретил тебя,то подумал, что ты безалаберная и глупая девица, однако за то время что мы проводили вместе, ты смогла изменить моё мнение о тебе, - вкрадчиво проговорил Джэв. - Ты не глупая и не безалаберная. Ты ответственная, добрая, заботливая, открытая, никогда не унываешь и не умеешь сдаваться. Ты напомнила мне о том времени, когда я был жив. Даже больше чем просто напомнила. С тобой я чувствую себя живым и становлюсь лучше. И я бы хотел... Нет, я смогу сделать тебя счастливой и избавить от всего, что причиняет тебе боль, но в будущем сам заставлю тебя страдать своим уходом, - он поглядел в мои глаза с немым вопросом. Я не отвела взгляда,твёрдо держась на ногах и не собираясь отступать. Я готова к тому, что нас ждёт.

- Упрямая, - коротко усмехнулся Эбер, покачал головой и решительно произнёс: - В таком случае, Шерри Морфо, ты выйдешь за меня?

Услышав эти слова, я словно как льдинка под палящим солнцем начала таять. Из глаз покатились горячие слёзы.

 У меня есть выбор? - улыбнулась растроганно.

 Нет, - глаза Джэва лукаво блеснули, - что меня весьма радует.

 Теперь я узнаю своего садовника, - засмеялась, стёрла слёзы со щёк и уверенно ответила: - Я согласна.

Джэв расплылся в самой счастливой улыбке, что я когда-либо видела, поднялся, подхватил меня и покружил, а затем поцеловал жарко, напористо и сладко, лишая мыслей и пробуждая обжигающее желание...

Проснувшись утром и встав с кровати, переоделась в бледно- жёлтое платье до пят, завязала пояс на талии и вышла из комнаты.

Зевая и потягиваясь, добрела до перил и посмотрела, что творится на первом этаже в гостиной. Глаза сами распахнулись от шока, когда я увидела Джэва в элегантном сером костюме с жилеткой поверх белой рубашки и с чёрным галстуком. Непривычно...

Он по деловому восседал на диване, перед ним на журнальном столике дымилась чашка кофе. Напротив него сидела мачеха, но на неё я даже не взглянула, залюбовавшись гладко выбритым лицом Эбера. Без бороды он стал выглядеть моложе и превратился в красавчика, при взгляде на которого хочется вздыхать и глупо улыбаться. Он и раньше был красивым, но сейчас без бороды... Божественен!

Млея от нежности и восхищения, спустилась вниз.

 Доброе утро! - радостно воскликнула я.

Мачеха вздрогнула и бросила на меня нервный колючий взгляд.

 Доброе утро, Шерри, - от голоса и сияющего взгляда Джэва захотелось вновь плакать. Удача снизошла ко мне, раз я встретила его. Боги, не отнимайте у меня это счастье...

 Шерри, вернись в свою комнату, - строго велела мачеха.

 Почему? - буркнула я и недовольно посмотрела на неё. - Что происходит? - состроила из себя дурочку.

 Делай, что я велю! - рявкнула Игнис.

 Не повышайте голос на мою невесту, - холодно попросил Джэв, одарив её таким взглядом, что впору мачехе закопаться куда-нибудь под землю. Генерал Лган изволит гневаться и жаждет убивать.

 Невесту?! - взвилась она, подскакивая с дивана. - Я не давала своего согласия на ваш брак! У Шерри уже есть жених! Проваливайте из моего дома!

Мне стало неуютно и страшно. В словах Джэва я не

сомневалась, но вдруг что-то пойдёт не так? Мачеха та еще скользкая змеюка.

 Из вашего дома? - изогнул бровь Джэв. - Насколько мне известно, этот дом, - садовник обвёл его взглядом и жестоко усмехнулся, - уже неделю как не принадлежит Шулордам. Кажется, вам дали месяц, чтобы вы либо вернули деньги за поместье, либо покинули его навсегда? - уточнил он с нескрываемой издевкой.

Вернули деньги? Покинули поместье? Чего я не знаю?

Какого демона?!

Хмуро сдвинула брови, сверля недовольным взглядом Игнис. Что она натворила?

 Откуда вы?.. - мачеха побледнела и изумлённо приоткрыла рот. - Это... Это не ваше дело! - быстро пришла она в себя, сильнее разъярившись и сжав руки в кулаки.

 Вынужден вас разочаровать, моё, - твёрдо и без эмоций сказал Джэв. - Вы собирались выдать Шерри замуж за Г анриха Родо, дабы иметь возможность его деньгами погасить свои долги. Я не могу этого допустить.

 Долги? - вмешалась я в разговор, перестав понимать происходящее. - О чём ты?

 Шулорды разорены, - огорошил меня садовник. - Фабрики по производству мебели закрылись, а вслед за ними перестали работать магазины.

 Почему я об этом не слышала? - спросила недоумённо у него.

 Это произошло недавно, информация пока не просочилась, но вскоре об этом узнают все, - безжалостно заявил Эбер и взглянул на притихшую Игнис. - Ваш муж был прекрасным руководителем и успешно занимался семейным делом долгие годы в отличие от вас. - Это правда. Может, отец порой вёл себя как размазня, но когда дело касалось работы,тут ему не было равных. Что весьма удивительно... - Пытаясь спасти остатки производства, вы погрязли в долгах, а чтобы вернуть их, заложили поместье и всё, что в нём находится, включая драгоценности. Увы, дела на фабриках не наладились, но очень вовремя на горизонте появился Ганрих, который предложил вам выгодную сделку. Он предложил твоей мачехе, - посмотрел Джэв на меня, - вернуть все долги и возродить фабрики, взяв руководство ими на себя и присвоив себе половину семейного дела Шулордов. Всё было бы честно, - садовник вновь перевёл взгляд на мачеху. - Вы и Родо делили бы прибыль пополам, но Г анрих не мог так; просто пойти на этот шаг. Шулорды чужие для него люди. К счастью, Родо давно хотел жениться и обзавестись семьёй, - едко добавил Джэв. - Ваша дочь пришлась ему не по вкусу, да и сами вы не жаждали отдать ему родное дитя, а вот Шерри он заинтересовался, - взгляд Эбера заледенел. - Отчего вы быстро подсуетились, вернув её домой.

От услышанного голова пошла кругом. Казалось бы, мне давно пора перестать удивляться выкрутасам мачехи, но каждый раз она выкидывает такое, что самое время умереть от шока.

 Теперь понятно для чего вся эта спешка, - прошептала я и с отвращением посмотрела на неё. - Решила продать меня?

Она привычно скривила рот и состроила презрительную гримасу.

 Что в этом такого? - стараясь сохранять невозмутимость, спросила она. - В семье Шулордов испокон веков заключались браки по расчёту. Нам повезло, что господин Г анрих столь великодушен и готов помочь разорившимся людям. Это наш удачный шанс выбраться из ямы. Поэтому ты выйдешь за него в ближайшие несколько дней.

Великолепно! Они попали в яму, а я отдувайся! Мне эта семейка ничего кроме боли и слёз не принесла, так с какой радости я буду их спасать? С какой радости должна выходить замуж, чтобы они были счастливы? Игнис думает, я совсем идиотка?!

 Боюсь, в ближайшие несколько дней Ганриху будет не до этого, - с удовольствием заметил Джэв. - У него серьёзный конфликт с местным борделем и семьёй Урно. Кажется, он переспал с женой главы семейства. Скандал разразится громкий. Хорошо если эта история не закончится убийством, - как бы между прочим добавил садовник. - Игнис, я предлагаю решить вопрос мирно: вы подписываете согласие на наше Шерри брак, а я в свою очередь помогу вам с жильём, обеспечу работой и даже дам денег на первый месяц.

Щедро с его стороны. Очень щедро. Но если мачеха от меня отвяжется, то почему бы и нет? Хотя как по мне после всего она не достойна этой помощи...

 Кто вы, демон вас задери, такой?! Почему разбрасываетесь подобными словами? Вы сказали ваша фамилия Эбер? Не слышала о такой. Значит вы из простых людей, из простой семьи. Так с чего вы решили, что можете ставить мне условия?

 С того, что у вас нет выбора, - холодно отрезал он. - Я не из простой семьи, если вас это утешит. Подпишите соглашение, и мы все останемся в плюсе.

Эбер протянул ей бумагу. Она выхватила её и принялась читать. Джэв подмигнул мне и успокаивающе улыбнулся. Тревоги разом отпустили и на душе стало легко, но что всё- таки задумал садовник? Не думаю, что Игнис так просто подпишет соглашение.

 Здесь написано, что после замужества она станет частью вашей семьи, - возмущение вперемешку с ошеломлением прозвучали в голосе мачехи. - Это немыслимо!

 Это разумно, - возразил Джэв. - Шерри выйдет за меня и возьмёт мою фамилию, соответственно она станет частью моей семьи.

 Но она одна из Шулордов! - гневно воскликнула Игнис, с силой оцав соглашение и немного помяв его.

Давно ли я одна из них?

 Вообще-то моя фамилия Морфо, - не удержалась я.

Она обратила на меня своё внимание и ткнула указательным пальцем в соглашение.

 Из-за этой бумажки ты потеряешь любые связи с Шулордами,и более не будешь считаться дочерью своего отца. Ты станешь для нас чужим человеком, перейдя в его семью! - кивнула мачеха на Джэва.

Ого! Вот это счастье привалило!

 Ладно, - легко согласилась я.

Её мой ответ не устроил. Она вновь окрысилась на Эбера:

 Я требую, чтобы вы заключили обычный брак! Этот старомодный обычай, когда жена полностью переходит в семью мужа и всецело принадлежит ему как рабыня, давно никто не соблюдает! Это бред!

О, она уже не против, что мы поженимся? Быстро же изменилось её мнение. Неужели хочет извлечь для себя какую- нибудь выгоду? Мило... Только садовник не будет плясать под её дудку.

 Однако ж, законом он не запрещён, а в нашей семье испокон веков соблюдалась эта традиция, и браки заключались лишь на таких условиях, - Джэв вернул Игнис её же слова. - К тому же, случись что со мной,и вы вновь попытаетесь выдать Шерри за очередного Еанриха или использовать её в других собственных целях. Я не могу этого допустить. Мне будет гораздо спокойнее, если моя жена оборвёт все связи с вами.

Мачеха молчала, ноздри её раздувались от гнева, вены набухли на висках и лбу, она выпучила глаза и, по-моему, не моргала.

 И тебя это устраивает? - спросила Игнис, резанув по мне острым взглядом. Кажется, у кого-то закончились аргументы. - Даже по жалким документам ты перестанешь принадлежать великому роду и быть дочерью Хенри!

 Я не перестану быть его дочерью. Это невозможно, - спокойно улыбнулась ей. - А без великого рода я как-нибудь проживу.

Прекрасно проживу!

Поняв, что от меня «адекватной» реакции не добиться, мачеха вновь обратилась к садовнику:

 Я вам не доверяю, господин Эбер. Что за жильё и работу вы мне предлагаете? Какую сумму оставите для нас с дочерью?

Где гарантия, что это не обман?

 В соглашении. Я его уже подписал. Если пожелаете, можете вызвать знакомого юриста, я оплачу его услуги.

 Всё продумали? - скривилась Игнис и бросила на меня мимолётный взгляд. - Где вы с цей будете жить? Я должна удостовериться, что отдаю падчерицу в надёжные руки, - сказала она явно для приличия. Ей плевать на меня! К чему этот цирк? - Мне необходимо поближе узнать вас, чтобы подписать столь серьёзный документ.

То есть юриста она не вызовет и в честности Эбера больше не сомневается? Или от неё и юристы все разбежались? А может, Игнис и им денег задолжала?..

 Вы видимо не поняли мой щедрый жест, - поднялся с дивана Джэв, одарив мачеху высокомерным и жестоким взглядом. Кажется, дальше спорить он не намерен. - Я пошёл на него только ради того, чтобы решить вопрос мирно, не тратить своё драгоценное время и лишний раз не трепать нервы Шерри. Будете сопротивляться, задавать вопросы и устраивать скандалы, я заберу эту бумажку, заберу Шерри, и вы останетесь ни с чем. Ваши влиятельные «друзья» вам не помогут. Вы им не нужны без Хенри Шулорда и без фабрик. Даже Родо не окажет вам помощи, - улыбнулся Эбер с садистским удовольствием. - Вы не в том положении, чтобы выбирать.

Звучит... пугающе.

 Как вы смеете разговаривать со мной в подобном тоне? Я вообще ничего не буду подписывать! - Она спалила соглашение,и оно серыми лоскутками упало на коричневый ковёр.

 Видит Всемогущий, я пытался быть вежливым, - устало сказал Джэв и достал из своего портфеля другую бумагу. - Либо ты подписываешь это соглашение, - тряхнул он им, - и получаешь гарантию, что не окажешься на улице без денег, либо мы отправляемся в суд, который я без сомнений выиграю, - понизившимся и пробирающим до мурашек голосом проговорил Эбер.

Пожалуй, с таким мужчиной я могу никого не бояться. По крайней мере, пока он рядом. Теперь понятно, что значит жить как за каменной стеной.

 Вы мне угрожаете?! - продолжала шипеть мачеха.

 Я не угрожаю, а расписываю вам ваше будущее, если вы не захотите решить вопрос мирно. Подпишите и дело с концом. - Он протянул ей бумагу. Она упрямо сжала губы, не спеша её брать. - Сдайтесь, Игнис, - с нажимом произнёс Джэв. - Шерри я вам не отдам.

Приятное тепло разлилось в груди. Не отдаст... Он меня це отдаст!

Неожиданно в дом зашла служанка и подбежала к Игнис:

 Господин Ганрих выгнал меня и велел... - она на пару секунд замялась, подбирая слова, - никогда его больше не беспокоить.

 Что за чушь?! - окатила её раздражением мачеха. - Я пойду к нему сама...

 Нет, госпожа, не стоит! - испугалась служанка. - Он пьян и очень зол, а у его ворот дежурят какие-то люди. Вид у них устрашающий. Кажется, они ждут господина Г анриха. Давайте я позже к нему сама наведаюсь?

Лицо мачехи побелело, на лбу выступили капельки пота. Она с ужасом поглядела на уверенного в себе Эбера. Проигнорированная служанка растерянно поклонилась ей и ушла.

 Убедились? - уточнил Джэв невозмутимо.

Игнис затравленно взглянула на него, с поразительным

смирением приняла соглашение, наклонилась к столу, взяла ручку и поставила подпись...

Ветер, это правда всё? Конец мучениям?

 После заключения брака, соглашение вступит в силу, - добавил Джэв.

Мачеха молча протянула ему бумагу и холодно поинтересовалась:

 Теперь вы можете мне сказать, где мы с дочерью будем жить, и о какой работе шла речь?

 О маленьком семейном деле, - и вроде ответил он легко, бёз двусмысленностей и насмешек, но в груди у меня что-то шевельнулось. Чувствую подвох в его словахщнтонациях и вижу хитринку в карих глазах. - Если будете работать, оно принесёт вам достаточно прибыли, чтобы хватило на хорошую жизнь. Как и обещал, на первое время у вас будут деньги. Место вашего проживания узнаете позже. Через две недели приедет сопровождающий, отвезёт вас домой и отдаст все необходимые документы, - сказал Джэв и с тёплой улыбкой посмотрел на меня. - Шерри, идём.

Неужели кошмар закончился? Всё так быстро и можно сказать легко прошло... Не верится.

Сердце радостно заколотилось в груди.

 Мне нужно вещи собрать...

 Вещи собраны, госпожа, - дворецкий вместе со служанкой спускались вниз по лестнице и несли мой чемодан.

Удивлённо моргнула и поглядела на садовника.

 Это я их попросил. Благодарю, - Джэв забрал у них мои вещи. - Поехали.

 Ага... - Растерянно пошла следом за ним.

Он вышел первым, а я, не удержавшись, остановилась и оглянулась на Игнис, дабы узреть её искажённое ненавистью лицо. Мы встретились взглядами. Презрение, гнев и желание придушить меня плескались в её глазах.

 Мне следовало догадаться, что ты такая же шлюха, как и

твоя мать! - выкрикнула она. - Нравится быть подстилкой? Нашла себе покровителя? Не радуйся раньше времени! Скоро он выкинет тебя на улицу! Не приползай потом ко мне!

Демон... Как она смеет? Проклятая неугомонная змея! Даже сейчас жалит и отравляет своим ядом!

Злость заклокотала в груди, сметая здравый смысл и последние крохи терпения. Воздух закружился у ног, контроль над стихией терялся. Всё моё существо требовало выплеснуть эмоции и наказать мачеху.

У лестницы стоял большой книжный шкаф. При взгляде на него мне в голову пришла неожиданная идея.

Книги одна за другой принялись вылетать из шкафа, словно кто-то дёргал их за ниточки. Одна прилетела Игнис по голове, испортив её причёску, от других мачеха увернулась, закрывшись руками.

Это тебе за то, что ты постоянно меня ими била!

 Прекрати сейчас же, дрянь!

 Маленькая компенсация за моральный ущерб, - проговорила тихо я. Книги водопадом упали на пол. - Она не сравнится с тем, что ты оставила на моём теле.

И скажи спасибо, что я не владею стихией огня, а то подпалила бы тебе платье. Наверное... Всё-таки я не садистка.

Выбросив ярость, вышла на улицу и вместо лёгкости и счастья ощутила пустоту в душе. Зачем уподобляться таким как она? Хотя, когда она получила тот подзатыльник книгой, мне на секунду даже стало весело.

 Шерри! - позвал Джэв, открывая дверцу серебристого мобиля. - Ты идёшь?

Отогнав мысли об Игнис, расслабленно улыбнулась и побежала к самому невероятному мужчине нашего мира. К моему духу мести, садовнику, защитнику и... будущему мужу.