В сад пришла с довольной улыбкой до ушей. Джэв застёгивал рабочую куртку, когда я вручила ему торт.

 

 

 Поздравляю с днём рождения! Это мой подарок и благодарность за помощь с Урно! И не вздумай отказываться от этого чудесного торта, который я испекла сама! - предупредила на всякий случай, продолжая улыбаться.

Застывший Джэв с таким изумлением взирал на меня и торт, будто ему протягивали завещание от дальнего богатого родственника на шикарный замок и десять миллионов эрмэ.

Мы стояли так минуту, пока моему терпению не пришёл конец:

 Ты что-нибудь скажешь? Хоть что-нибудь! Мне не нравится. Зачем ты это сделала? Я же не отмечаю. О, круто, сейчас всё съем, - активно предлагала ему варианты, начиная волноваться.

 Спасибо, - к;ак-то растерянно и немного ошарашенно сказал садовник.

Фух, ура! Заговорил!

Правда, после его благодарности ничего не изменилось, всё вновь затихло. Джэв по-прежнему не шевелился и буравил взглядом бедный тортик.

 Долго мы будем стоять? - аккуратно уточнила я. Мне уже неловко!

 Да... Нет, - Я не узнавала вечно уверенного в себе садовника. - Давай чая попьём. Я как раз не завтракал, - тихо произнёс он и куда-то пошёл.

 А у тебя чай есть? - спросила я, посеменив следом.

 В термосе. И стаканчики есть, - глухо ответил он, старательно пряча потухшие карие глаза.

Может, Джэв просто смущён?.. Или ему стыдно, что обманул меня?

 Отлично! - старалась говорить как можно бодрее, хотя на самом деле была озадачена его реакцией и недоумевала над происходящим.

Мы устроились в тени густых деревьев, постелили салфетку на скамейку, поставили на неё стаканчики и торт. Джэв разрезал его на кусочки с помощью садового ножа, заверив, что он чистый, и налил нам чая.

Мы завтракали молча. Тишину нарушал лишь шелест листьев.

Садовник пребывал в своих мыслях. Я же сидела, словно на углях. Мне до сих пор не давали покоя слова Олив.

 Джэв, я спросить хотела, - нерешительно начала я, глядя на пластиковый стаканчик с чаем в своих руках. - Мы вчера встретили помощницу следователя, и она сказала , что твой день рождения через полгода. Ты ошибся с датой? - посмотрела на него.

 Я не ошибся, - усмехнулся он.

И как это понимать?

 Эм, ошиблась она?

 Нет, она тоже права. По документам мой день рождения через полгода, но на самом деле я родился в день друидов. Это долгая история. Если вкратце,то так; уж вышло, что мне поставили не ту дату.

Значит, он не врал! Как же хорошо. Не люблю лгунов.

 Разве так можно? Это законно? - удивлённо полюбопытствовала.

 В принципе да, - не очень-то уверенно протянул садовник, сделав глоток чая. - Я же говорю, это долгая история, - отмахнулся он. - Не вникай. Тебе это знать не нужно.

Да, он прав, не моё это дело. Даже если очень любопытно не буду его расспрашивать.

 Ты... Вы ещё более странный, чем мои предки по материнской линии, - сделала неутешительный вывод.

 Кем они были?

 Кем они только не были. Чего они только не творили... - неодобрительно скривилась я. - Судьба у всех несчастная.

 Прямо у всех? - не поверил Джэв, с удовольствием поедая торт.

Кажется, угодила.

 За исключением моей прапрапрабабки.

 Чем она отличилась?

 Она была сказочно богата, ни в чём себе не отказывала, имела трёх мужей и прожила до ста пятидесяти лет. Отвязная была тётка, как сказал Крис, - улыбнулась я и заметила, как Джэв тянется ко второму кусочку торта. - Вкусно?

 Вкусно. Сто лет домашней выпечки не пробовал. Есть в ней что-то родное из детства. Спасибо тебе, - снова поблагодарил он. От его былой растерянности не осталось и следа.

 Пожалуйста, - смущённо отозвалась я. - А как давно ты... вы...

 Можно на ты, - бросил садовник.

Ого! Это его мой тортик задобрил?

 Как давно ты не отмечаешь свой день рождения?

 Очень давно, - он откинулся на спинку скамейки  и посмотрел вдаль. - Лет с пятнадцати.

Давненько. Спросила бы почему, но боюсь показаться бестактной. И так лезу к нему постоянно вместе со своим неуёмным любопытством.

 У меня же есть подарок для тебя! - вспомнила я, залезла в карман брюк, достала семена и протянула ему. - Вот! Это...

 Белые мотыльки, - продолжил садовник вместо меня и, отставив стаканчик с чаем, взял мешочек. - Я знаю эти цветы. Моя сестра любила плести из них венки, - на его губах появилась нежная улыбка, а в карих глазах поселилась грусть. - Спасибо.

 Любила? - озадаченно выпалила я, прежде чем сообразила. - Прости! Можешь не отвечать.

 Её уже давно нет в живых.

 Ты совсем один? - уточнила робко. Он кивнул. - Как и я. Правда, у меня есть друг, но семьи нет, - тоскливо улыбнулась и мотнула головой, отгоняя плохие мысли. - Ладно, чего это я о печальном заговорила? Сегодня же праздник! Тебе понравился мой сюрприз?

 Да, спасибо, Морфо. Я уже забыл, что значит быть... - Джэв замялся на секунду. - Каково это праздновать день рождения и получать подарки.

Какая-то странная оговорка. Хм, последнее время я слишком часто использую это слово.

 Обращайся, - от души улыбнулась ему. - Кстати, раз уж ты такой добрый, могу я кое-что попросить?

 

 Долг не прошу, - отрезал садовник.

А жаль...

 Не угадал, - хмыкнула я. - Речь о другом.

 О чём?

 О дереве, - выдала я и невинно похлопала глазами.

Он вопросительно изогнул бровь, ожидая продолжения.

Я отложила чай и кусочек тортика на салфетку,

прокашлялась и смело посмотрела в его глаза.

 То дерево, с которого я свалилась в день нашего знакомства, являлось неотъемлемой частью моей жизни, пока мне не повстречался ты, - прозвучало как обвинение. - Теперь я не могу сидеть на его ветвях, любуясь дивным садом, прячась от злобной толпы и размышляя о вечном, - вдохновлённо вещала я.

 Короче, Морфо.

 Разреши мне иногда проводить на нём время! - выпалила на одном дыхании. - Скажем, раз в неделю. Часик.

 Зачем тебе это? - непонимающе поглядел на меня садовник.

 Я же сказала : любуюсь, прячусь, размышляю. У всех должно быть своё укромное местечко. Я себе такое нашла, - взглянула на него с немой мольбой. - Пожалуйста, Джэв. Мне это нужно.

 Ты и раньше спрашивала разрешение? - подозрительно прищурился он.

 Раньше здесь работал старичок, который мало что замечал в силу своего возраста и плохого зрения, - стыдливо призналась я и отвела взгляд. Ничего я не спрашивала! - Разрешишь? - заискивающе посмотрела на Джэва.

 Не могу. В первую очередь я должен думать о безопасности.

Ох, свободный Ветер, помоги мне его уговорить!

 Я буду осторожна! Это падение не повторится!

 Уверена? Этот сад под моей ответственностью и если ты снова угробишь кусты...

 Так ты не из-за меня переживаешь, а из-за кустов?! - возмутилась я, обижаясь на садовника. Какие-то кустики ему дороже людей! — Ничего с ними не случится! Больше я не повторю ту роковую ошибку и буду спускаться предельно медленно и осторожно.

 Чего тебя к нему так тянет? - подозрительно уточнил Джэв. - Чем ты там занимаешься?

 Любуюсь, прячусь, размышляю! - вновь настойчиво перечислила ему, загибая пальцы.

А еще подслушиваю, подглядываю и собираю сплетни! Но в таком лучше не признаваться.

С минуту Джэвальд буравил меня подозрительным взглядом, а потом вдруг расслабленно улыбнулся и вальяжно сказал :

 Так и быть, разрешаю. Раз в неделю, час. И бери лестницу, чтоб не убиться.

 Правда? - просияла от счастья, не став обращать внимания на его внезапную благосклонность. - Ура! - подскочила со скамьи. - Ну-с, я готова к работе! Скажи, что нужно делать?

 Хлебогрызлов покорми и обработай пухперы от паразитов...

Он не успел договорить, как я помчалась за сухарями.

С невиданным энтузиазмом выполнив всю работу, сбегала до общежития, вооружилась лупоглазами с лопоухами и вернулась обратно в сад.

Приставила к дереву лестницу и залезла на него. Улеглась на свою излюбленную веточку и принялась наблюдать. Как давно я этого не делала! Аж повизгивать от нетерпения хочется.

Кто тут у нас?

Обалдеть! Арн таки расстался с Сэви и теперь гуляет с Альфи! Целуются, за ручки держатся, называют друг друга сладенькими словечками. Какая милая пара... Не хочу на них любоваться.

Посмотрела в другую часть сада.

Паучиха со своей подружкой Морой сидели на бортиках фонтана и, по всей видимости, обсуждали меня.

 Так она не некромант? Скука, - сморщила крючковатый нос Мора. Мне даже обидно стало на секунду. - Зато я узнала кое-что интересное. Парни говорят, жертвы маньяка состояли в уксусе.

Где-где? В каком ещё уксусе? Я сейчас вообще ничего не поняла.

 Тайное общество? - удивилась Паучиха. А-а-а, должно быть это аббревиатура. Наверное, УКСУС? Что бы это значило? Уверенные Коммуникабельные Сильные Успешные Студенты?.. Нет, звучит не очень. Хм, УКСУС... До недоумения необычно.

 Тише ты! - зашипела Мора на мою соседку. - Тоже о нём знаешь?

 Мне мама рассказывала. Туда попадают только избранные. Гении, сильные стихийники и богачи, - перечислила Паучиха с отвращением.

 Точняк, - протянула удручёнцо её подруга. - Даже место в тайном обществе можно купить.

 А может, это в УКСУСе псих завёлся и своих проклинает?

 М-м-м, - Мора задумчиво покусала нижнюю губу, - или это

обряд посвящения? Переживёшь - вступишь, - прыснула от смеха она.

 Тогда я хочу попробовать, - засмеялась Паучиха, но неожиданно резко умолкла, кашлянула и твёрдо сказала: - Нет, не хочу. - Фух, у неё всё в порядке с головой! Это она так шутит... - Мне кажется, в УКСУСе одни заносчивые дегенераты. Не люблю подобные компании.

Так она из-за этого не хочет, а я-то думала ей помереть страшно... Ха! Друидом эта девчонка никогда бы не стала, но некромант из неё вышел бы отличный.

 Парни рассказали, - вновь начала Мора, - Даниэл Гарь хвастался, что нашёл их предвестника.

Предвестника тайного общества? Ох, Даниэл, не связывался бы ты с подозрительными личностями! Тут явно что-то странное творится.

 Врёт он! - махнула рукой Паучиха и посмотрела в небо. - Мутная всё-таки история. Слышь, а что если этот маньячина прям сейчас наблюдает за нами?

 Где? Из кустов? - помахала Мора ближайшим кустикам. - Или это Ларри? - ткнула она пальцем на тощего очкастого паренька и захихикала. Тот мирно сидел в тенёчке под сухим деревом, читал какие-то научные исследования, никого не трогал и не производил дурного впечатления.

 Не катит, - покачала головой Паучиха, пренебрежительно усмехаясь .

Засим обсуждение УКСУСа и маньяков прекратилось, перерастая в болтовню ни о чём.

Я натянула на лоб лупоглазы и почесала подбородок, всерьёз озадачившись полученной информацией. Надо бы расспросить об этом Паучиху поподробнее. Что это за тайное общество? Никогда о нём не слышала. Кто такой предвестник?..

Я определённо разнюхала нечто важное и ценное. Ух, после длительного перерыва такой улов! Душа поёт и блаженствует!

Наслаждаясь приятным волнением, улыбалась сама себе и еле слышно напевала:

 Ла-ла-ла...

 Морфо, час прошёл! Слезай! - раздался строгий голос внизу.

 Сейчас, - крикнула я, натянула лупоглазы и напоследок обвела быстрым взглядом сад. - Джэв, там какой-то парень цветочки с клумбы срывает для своей барышни, - наябедничала , увидев страстный порыв незадачливого поклонника. Рядом с ним стояла девица и хихикала.

 

 С какой клумбы?! - взревел садовник.

 С нарциссами, - с лёгкостью сдала его.

Ещё совсем недавно я бы ни за что так не поступила, но зная теперь сколько сил уходит на выращивание цветов и на заботу о них, мне не хочется, что бы всякие влюблённые юноши вырывали их с корнем для своих дамочек. Не для того они тут растут!

 Оборзели! Я им!., - услышала возмущение садовника. Сейчас кто-то схлопочет.

Когда он ушёл наказывать хулигана, я убрала в сумку лупоглазы с лопоухами и слезла вниз. Отряхнулась, размялась, унесла лестницу в сарай и побежала в общежитие. Надо быстро переодеться и нестись в столовую. Сегодня же праздничный обед! Нельзя опаздывать!

К счастью, я всё успела и уже через пятнадцать минут мы с Крисом шли в столовку, переполненные предвкушением.

 У нас новая повариха, - сообщила я другу. - Говорят, молоденькая и симпатичная.

 Это ты со своего дерева услышала? - зевнув, уточнил он.

 Тш-ш! - шикнула на него. - Нет, девчонки в туалете об этом болтали. Я и послушала немного.

 Любишь ты забивать голову бесполезной информацией.

 И ничего она не бесполезная! - обиженно возразила я. - Кстати, Крис, - воровато огляделась, проверяя, что бы вокруг не было лишних ушей, - что ты знаешь об УКСУСЕ?

 Он кислый, - без колебаний ответил друг и снова широко зевнул. Выглядел он сегодня уставшим.

 Я не о том уксусе, - проворчала я и продолжила шёпотом : - Ты что-нибудь слышал о тайном обществе УКСУС?

Прозвучало как-то ненормально.

 Что за бред ты несёшь? - недоумённо посмотрел на меня Крис. - Перегрелась? Что за тайное сообщество с таким идиотским названием?

 Значит, це знаешь, - удручённо вздохнула я. - Ладно, забудь.

В столовой мы взяли подносы,и подошли к столам для раздачи еды. Выбор блюд сегодня порадовал своим богатством и разнообразием. Тут тебе и дымящийся томатный суп, грибной суп, запечённая курочка с овощами, картошка с укропчиком, овощной салат, мясной салат, салат с морепродуктами.

Взглянула на другой стол с раздачей десертов: румяные булочки, пирожные с кремом и свежими ягодами, шоколадные кек;сы...

 Я в раю, - заявила с блаженством, вдыхая дивные ароматы пищи и захлёбываясь слюной.

Первым делом мы подошли к супам.

 Какой вы будете суп? - приятным голосом сказала какая-то девушка, удивив меня. Где наша злобная повариха, рявкающая на всех при каждом удобном случае?

 Грибной, пожалуйста, - ответила ей и, перестав пялиться на еду голодным волком, взглянула на неё.

Красивая блондинка с пышными формами и миловидным круглым лицом обаятельно улыбалась нам. Должно быть, это и есть та самая молодая и симпатичная повариха. Наверное, недавно окончила какое-нибудь кулицарное училище и устроилась на работу в колледж.

По внешнему виду весьма эффектная барышня с ярким макияжем и ямочками на розовых щеках. Если она ещё и

готовит замечательного цены ей не будет.

 Молодой человек, а вам? - спросила она Криса.

Тот промолчал.

Я удивлённо взглянула на друга. Он во все глаза пялился ца блондинку и не шевелился.

 Эй, - ткнула его в бок.

 Чего? - огрызнулся он на меня и снова уставился на девушку.

 Тебе вопрос задали, - еле сдерживая смех, пояснила я и посмотрела на повариху, которая мило улыбнулась и покраснела.

 Мне томатный, - буркнул он угрюмо и отвёл от неё взгляд. Хоть бы улыбнулся!

Когда мы набрали себе полные подносы еды, я прошептала Крису :

 Ты влюбился или тебе её, - многозначительно поглядела на свою грудь, - формы понравились?

 Отстань, Белка.

 Она тебе понравилась, - уверенно заявила я.

 Отвали-и-и, - протянул Крис смущённо и прибавил шагу.

Помчалась следом за ним.

 Признайся!

Паучиха погасила свою лампу, и наша комната погрузилась во тьму.

Я не спала и о сне даже не мечтала. Во мне бушевал настоящий шторм из любопытства, отчего энергия бурлила в крови и не давала расслабиться.

Через пять минут бесполезного лежания, сдалась, выдохнула и спросила:

 Паучиха, что тебе известно об УКСУСЕ?

Мёртвая тишина стала мне ответом... На несколько секунд.

 Ты тоже слышала болтовню Гаря? - настороженно спросила Паучиха и усмехнулась . - Трепло он.

 Так о чём хоть треплется? Что за УКСУС? Ты не знаешь? - почему-то перешла на шёпот я. Будто мы тут действительно что-то секретное обсуждаем!

 

 Это сборище кретинов, возомнивших себя особенными, - грубо сказала соседка. - На самом деле они называются по- другому, но настоящее название известно только тем, кто вступает туда. Для остальных это просто тайное общество или УКСУС - Уважаемые Красивые Сверходарённые Умные Стихийники, - произнесла она с презрением. - Хвалебных слов было ещё больше, но их убрали и получился УКСУС. В этом есть смысл. Мне кисло становится во рту, когда я говорю об этих зазнавшихся засранцах, - ядовито закончила Паучиха.

 Разве это не выдумка? - предположила я.

 Хрен знает. Тайное общество стихийников - легенда, которая раньше часто гуляла по колледжу. Сейчас она не так популярна и мало кто о ней знает, однако слухи по-прежнему ходят. Они не могли взяться из пустоты. Наверное, в наше время УКСУСа не существует, но раньше он по любому был.

А может и сейчас есть. Я не удивлюсь.

 Интересно, имеются ли плюсы от пребывания в этом обществе? Наверняка появляются некие преимущества? - продолжала я свой допрос, стараясь говорить невозмутимо и аккуратно подбирать слова.

 Ты жаждешь вступить? - ехидно уточнила Паучиха.

 Нет, просто пытаюсь понять какой в нём смысл.

 Хм, вроде есть привилегии. Типа помощь в учёбе, уважение, защита. Может, еще что-нибудь... Я не знаток УКСУСа. Возможно, они обряды какие-нибудь проводят или демонов призывают, - последние слова прозвучали с едва уловимым трепетом. - Зачем тебе их понимать?

 Банальное любопытство, - беззаботно ответила ей. - А кто такие предвестники? Об этом Гарь тоже упоминал, - бессовестно слукавила я.

 Я ж говорю, трепло. Предвестник - типа приглашение на посвящение в УКСУС.  Кажется...  Я не знаю, - фыркнула она. - Как по мне это всё ерунда и народ просто развлекался! Тайное общество - слишком громко сказано и звучит тупо. Хочешь знать моё мнение? Тайные общества - это нечто более масштабное! Короче, не кучка студентов, считающих себя уникальными созданиями! - яро воскликнула Паучиха и, успокоившись,тише продолжила: - Если кто-то на самом деле основал это общество и оно до сей поры существует, то мне не хочется быть его частью.

Я бы не была на её месте столь категорична.

 Понятно. Значит, предвестник - приглашение? Его подкидывают, что ли? - удивлённо спросила. - Откуда-то же Еарь его нашёл, - подумав, добавила: - Если не выдумывает.

 Поговаривают, это карточка или камешек с изображением твоей стихии. Нашёл его у себя - танцуй! - сарказм сочился в каждом её слове. - Тебя ждут в УКСУСе.

 Ясно.

Камешек значит...

Камешек с изображением стихии?..

Резко села в кровати и запустила пятерню в волосы, уставившись в темноту.

Это получается, перед тем как обнаружить проклятых я два раза находила предвестников?!

Ветер, помоги!

Хотя, чего паниковать? Камешки явно не для меня предназначались.

А ещё я их просто выкинула... Прекрасно, Шерри! Вёликолепно!

Но значит ли это, что они принадлежали девчонкам? И подтверждает ли это, что существует тайное общество, каким- то образом связанное с проклятиями?..

Мне стало не по себе.

Что же было на этих камнях? Вспоминай, глупая голова!

Ага! На первом был символ в виде синей спирали, что, скорее всего, обозначает смерч или вихрь - он же воздух. Клер Джэтт обладает стихией Воздуха? Понятия не имею...

Зато я обладаю...

Ну уж нет! Я здесь ни при чём!

Секундочку, но на втором-то камешке был огонёк, а Ринь владеет стихией Воды!

Данный факт заставил засомневаться в правильности моих выводов. Может, это просто камешки, разбросанные по саду шутки ради? Надо бы завтра полазить по кустикам и поискать такие же.

А хотя нет!

Рухнула обратно на подушку и с головой спряталась под одеяло.

К демонам эту идею! Не хватало снова кого-нибудь найти! В третий раз я этого не выдержу. И вообще, какое мне дело до всяких тайных обществ и преступников?! Пусть с ними следователи разбираются, детективы...  Да кто угодно!

Только не я.