• А про пьяницу-то - правда, - тихонько проговорила Ольна, прикрывая дверь. - Интересно, а про оборотня - тоже?..

Как бы то ни было, но улизнуть из замка никак не получалось. Целительница еще немного поколебалась, стоя у двери, но затем решительно тряхнула волосами и направилась к рабочему столу, здраво рассудив, что планы планами, а ссориться с любимчиком Императора все же не стоит. И потом, если поторопиться, то можно успеть...

Но когда снадобье было почти готово, солнце уже устало клонилось к западу, готовясь нырнуть за темную кромку леса. Ольна тяжело вздохнула, глядя в распахнутое окно,и невесело улыбнулась своим мыслям. Сердито зашипело оставшееся без

присмотра зелье, целительница охнула и кинулась к котелку, но тут чья-то тень на мгновение заслонила свет, сильный порыв ветра задул огонь, после чего раздался звук падения, сдавленный хрип, похожий на неразборчивое ругательство - и резко обернувшаяся Ольна с удивлением обнаружила, что на полу под окном лежит человек.

Впрочем, лежал он там недолго. Резво вскочив на ноги, пришелец недоверчиво уставился на девушку; та уступать не пожелала и точно с таким же удивлением воззрилась на него.

  • О, привет! - ухмыльнулся худощавый пепельноволосый сероглазый парень лет семнадцати, нахально устраиваясь на широком подоконнике. - Как жизнь?

* * *

  • Как ты сюда попал?! - изумилась давешняя девчонка, смотря на меня круглыми от удивления глазами. Сейчас серебряные звездочки превратились в туманное марево, затянувшее карюю глубину, и я невольно залюбовался, потеряв нить беседы.
  • А? - сморгнул я, с трудом оторвав взгляд от чудных глаз. - А, через окно! А что, нельзя?
  • Что ты здесь делаешь?! - не сдавалась девушка, но на сей раз удивление сменилось раздражением.
  • Целителя ищу, - доверительным шепотом признался я, - и, кажется, уже нашел! - Я улыбнулся, кивнув на ее фартучек и стебельки трав в серебристо-каштановых волосах.
  • И зачем тебе целитель? - не купилась на мою наивную улыбку девушка.
  • Нет, милая моя! - ухмыльнулся я, усаживаясь поудобнее. - Это я тебе зачем-то понадобился! И, заметь, пришел-таки на встречу! А ты - не пришла. Нехорошо как-то получилось, не находишь?

Девушка смутилась, опустила глаза и вздохнула.

  • Знаю, что нехорошо, - проговорила она наконец, - да я, как

видишь, человек подневольный. Если бы не работа, обязательно бы пришла! А ты... что, и в самом деле... дракона привел?

  • А то как же! - важно кивнул я. - Я пустых обещаний на ветер не бросаю!
  • И где же он? - загорелась целительница, подходя ко мне почти вплотную.
  • У Императора в личных покоях, - прыснул я, - видишь ли, в твое окошко он как-то не влез! Большой, зараза, откормленный, не во всякую дверь протиснется, не говоря уж об оконном переплете...
  • Шутишь все! - обиделась девушка. - А я, между прочим,тебе поверила!
  • И правильно сделала, - склонил голову набок я, изучая произошедшие в комнатке перемены.

А ничего, уютно. Хорошая девочка, хозяйственная, умелая... Да и в целительстве, видимо, неплохо разбирается - вон уже сколько всего наготовила, любо-дорого посмотреть! Колбочки, пузыречки, баночки в ряд, в котелке вон что-то булькает, рядышком кувшинчик медный стоит, для нового снадобья, вероятно...

Я спрыгнул с подоконника и на негнущихся ногах подошел к столу.

Кувшинчик.

Медный.

С крышечкой...

Похолодев, я схватил знакомую утварь и, перевернув вверх тормашками, потряс. Пусто. Пусто! Ой, мама... Кошмар какой! Я перевел дикий взгляд на целительницу,и она отшатнулась.

  • Чего это ты? Что случилось? - почему-то шепотом спросила она, впрочем, не торопясь ко мне приближаться.
  • Ты зачем этот кувшин трогала?! - прошипел я, судорожно кивая на отброшенную мной медяшку.
  • Не трогала я его! - вспыхнула девушка, почему-то пряча руки за спиной. — Нужен он мне больно был! Он сам на меня упал! Чуть ли не на голову!
  • Когда?!
  • Ночью, - призналась целительница, боязливо отходя к стене.
  • Из него что-нибудь выпало?! - продолжал допрос я, наступая на нее. Знаю, детей и женщин запугивать - последнее дело, но когда от этого так много зависит... Короче, потом извинюсь, а сейчас иначе нельзя!
  • Да кто ты вообще такой?! - вдруг разъярилась прижатая к стенке девушка, довольно-таки чувствительно пихнув меня в грудь кулачками. Ой, сильная какая! А по виду и не скажешь! - Ты откуда здесь взялся?! По какому праву на меня кричишь?! А ежели я сейчас стражу позову?! Таким же смелым будешь?!
  • Не буду, - признал я, отступая на пару шагов. Странно, лишь сейчас я осознал, что орали друг на друга мы исключительно страшным шепотом, не создавая шума. - Только тогда и тебе мало не покажется! Так что не в твоих интересах, сэнни, панику поднимать!
  • Это отчего же? - демонстративно удивилась целительница.

- Это не я, а ты во дворец тайком пробрался! Тебе и ответ держать! - И тонкий пальчик обвинительно уперся мне в грудь.

А я как стоял, так и застыл, будто на горгону сдуру глянул. И было с чего окаменеть: на безымянном пальце изящной ручки мягким лунным светом сияло так блестяще уведенное мною из-под носа Императора колечко.

  • А оттого, - безжизненным голосом поведал я, - что нечего что ни попадя с пола поднимать... - И, не успела целительница ахнуть, схватил ее за запястье левой рукой, а правой попытался стянуть Кольцо.

Именно что попытался... И тут же понял, что проще будет отпилить палец. А ещё то, что моя ночная эскапада пропала втуне.

  • Дрил, - тоскливо вздохнул я, отпуская целительницу, - ну надо же так вляпаться!..
  • Ты о чем это? - вдруг по-доброму спросила девушка, видя, как я расстроен. - Может, я помочь могу?
  • Спасибо, уже помогла, - не смог удержаться от сарказма я. - Так помогла, что теперь хоть плачь, хоть смейся! Эх, сэнни,и какой дрил тебя сюда принес, а?!
  • Сама себя об этом спрашиваю, - неожиданно улыбнулась целительница, подталкивая меня к креслу, - и не нахожу ответа... Ты присядь, а то на тебе лица нет. И на-ка, выпей, полегчает! - С этими словами она подала мне стакан с каким- то отваром, пахнущим мятой.

Я пожал плечами, плюхнулся в кресло и залпом осушил стакан. А ведь и впрямь легче стало! Эх, если бы это могло решить все проблемы...

  • Как тебя звать-то, помощница? - хмыкнул я, немного успокоившись.
  • Ольна Элери, - улыбнулась девушка, присаживаясь рядышком на стул.
  • Ну хорошо, Ольна... Расскажи-ка мне, как это, - я указал на кольцо, - на тебе оказалось?
  • Ах, это... - Целительница разом помрачнела. - Да я и сама не знаю! Работала ночью, как заснула - не помню... Сон мне приснился странный, больше на воспоминание чужое похожий... Проснулась словно от чьего-то крика, а до рассвета еще далеко, будто и не спала вовсе. Шкаф случайно задела, кувшин свалился, а из него кольцо выпало... Веришь, нет, - а словно само на пальце оказалось! И так хорошо стало, не передать... А утром снять попыталась - це тут-то было... И ведь не мало оно мне! В самый раз! Однако не снимается, и все тут! Я и с мылом пробовала ,и под водой, и масло капала - все без толку! И страшно отчего-то стало, что кто-то увидеть может... Особенно - Император...
  • Вот это-то и странно, - поморщился я - подтвердились-таки мои самые худшие предположения! - Ведь как раз Императору ты и должна показать свою находку... первому!
  • Это ещё зачем? - испуганно вопросила Ольна,и серебряные звездочки в ее глазах почти совсем погасли, спрятавшись от неведомой опасности за шоколадной вуалью радужки.
  • Ну ты даешь! - присвистнул я. - О пропаже кольца Императора слышала?
  • Ну, слышала , - пожала плечиками девушка, - и что дальше?

Я в изумлении уставился на это чудо природы. Живет при

дворе, а о кольце Дракона и слыхом не слыхивала!.. Хотя живет-то она тут без году день... Ладно, я не жадный, для меня поделиться со страждущим - настоящий праздник. Особенно - знаниями, а в них, как известно, - сила. И многие печали...

  • Дальше? - задумчиво протянул я. - А дальше - свадьба! Твоя и Императора. Потому как колечко это только невесте Императора впору! И лишь ей не дано снять сие украшение со своего пальчика... Вот так-то, дорогая. Ну как? Рада? Эй, а чего это ты побледнела? Ольна, Ольна, ты чего?! А ну очнись!..

Ну что тут поделаешь - не приучен я возиться с обморочными барышнями! А потому оседающая на пол девушка изрядно меня напугала. Подхватив Ольну, я усадил ее в кресло и принялся обмахивать найденным на столе листом бумаги, лопоча что-то невразумительно-ободряющее и гадая, можно ли в исключительных случаях бить девушек по щекам. Пришел к выводу, что бить их нельзя ни в каких случаях, а потому продолжал суетиться вокруг бесчувственной целительницы, пока она не соизволила открыть глаза.

  • Ну наконец-то! - выдохнул я, бессильно падая на стул. - Напугала же ты меня!
  • Я?! Тебя?! - возмущенно фыркнула Ольна, дрожащими руками убирая волосы от лица. - Ха! Можно подумать, это я тебе свадьбу с Императором пророчила!..
  • Э... - растерялся я. - Так это был не обморок счастья?!
  • Это был обморок ужаса, - мрачно сказала целительница. - А с чего это я должна радоваться?
  • Я, вообще-то, думал, что каждая девушка мечтает выйти замуж за какого-нибудь принца, а Император - это же в несколько сотен раз круче! - окончательно растерялся я.
  • Вот сам и выходи, раз круче, - сердито бросила Ольна. - О боги, что ж мне теперь делать-то?.. Слушай, а ты не наврал?
  • Иди к Императору и спроси, правда это или нет, - оскорбился я, демонстративно отворачиваясь к окну. Закат медленно догорал, и в комнате становилось темновато, но ни мне, ни, похоже, девушке это ничуть не мешало.
  • И точно, нужно спросить! - воскликнула целительница. - Только не Императора, а... ну, скажем... кого-нибудь!
  • Да, конечно, иди! - ядовито улыбнулся я. - И не успеешь оглянуться, как окажешься супругой Императора! Хочешь?
  • Мечта детства! - передернулась от плохо скрытого отвращения Ольна.
  • Тогда сиди и не рыпайся! - пристукнул по столу я. - Зря я, что ли, головой рисковал, пряча это несчастное кольцо?
  • Так это... это ты его в кувшин засунул?!
  • Я!
  • А... да ты... - задохнулась от негодования девушка.
  • Сама виновата! Нечего всяким хламом пользоваться! Хотя... ты бы все равно его нашла, раз уж оно - твое... Но, как бы то ни было, нужно действовать. Кольцо не должно попасть в руки Императора, потому что я этого не хочу, это не в твоих интересах и этого не хочу я!
  • Эгоист! - определилась с диагнозом целительница.
  • Реалист! - поправил ее я. Некоторое время мы молча сверлили друг друга недовольными взглядами, а потом Ольна все-таки не выдержала:
  • Хорошо, положим, счеты с Императором - это твое личное дело... Но какого дрила ты оставил кольцо здесь, а не забрал с собой?!