Без труда найдя постоялый двор, я легко спрыгнула на землю, сама отвела свою красавицу в стойло, расседлала и почистила ее, насыпала овса и, ласково потрепав по шелковой гриве и грозно, в качестве профилактики,

глянув на конюха, пошла договариваться насчет комнаты и ужина - дело шло к вечеру. И то, и другое мне с готовностью предоставили, так что я со спокойной душой решила потренироваться с Лучиком, чем еще больше испугала людей. Не знаю, и чем им не понравилась моя беготня по заднему дворику, сопровождаемая взмахами меча и резкими подбадривающими выкриками? Может, они давно сумасшедших девиц не видели? Тогда сегодня им явно повезло. Или, наоборот, не повезло...

Через два дня я заметила, что, пусть и не без помощи магии, окончательно избавилась от проблем с ноющими мышцами, и теперь мое тело не бунтует при попытке сложить его под особо невероятным углом, а послушно следует моей воле, не мстя после этого дикой болью. Да и рукоять меча теперь гораздо увереннее лежала в моей ладони. Удары стали точнее и резче, движения четче, и теперь тренировки доставляли наслаждение - я словно танцевала с Лучиком, привычно тихонько напевая что-то по настроению. Не знаю, правда, смогла бы я сражаться в реальном бою, однако нежить мои умения не радовали. Неплохо было бы потренироваться с кем-нибудь, чтобы проверить, каких именно успехов я достигла, но, как говорится, на нет и суда нет. Нельзя же воспринимать в качестве достойных противников ту группку перепивших мужиков, решивших помахать мечами прямиком в общем зале трактира? С координацией у этих вояк оказалось очень плохо, со скоростью - те же проблемы, единственное, чем могли похвастать - так это силой ударов, но отсутствие техники и излишняя самоуверенность свели на нет это преимущество, и в результате поле боя осталось за мной. Скрывать не буду - мне понравилось! Как бы не пристраститься к трактирным дракам, говорят, некоторые специально по таким местам ходят, чтобы развлечь себя очередным мордобоем.

  • Терпение и труд все перетрут, - мурлыкала я, приветливо кивая шарахавшемуся от меня народу и помахивая Лучиком.

И чего они такие нервные? У меня самые добрые намерения. А несколько сломанных столов и зарубленная стойка - вообще не моя вина, я всего лишь уворачивалась, когда те верзилы пытались разделить меня на две половинки. А хозяева не оценили моих стараний. Жаль. Хозяин, кряжистый мужчина с сероватой кожей, в чьих жилах текла изрядная доля орочьей крови, вообще сказал, что когда-нибудь я без головы останусь, на что я лишь беспечно пожала плечами: останусь так останусь, в моем теперешнем положении это не будет такой уж важной потерей. Зачем голова тому, у кого пробито сердце?

Ну что же, кажется, вновь пора в путь. Но - утром, когда я как следует высплюсь.

* * *

Стоило отправляться в путь вечером, - подумала я, с мрачным видом сидя за столом у окна.

Мне давно уже не снились сны. Может, потому, что я засыпала, едва добравшись до кровати, может, удавалось хоть как-то контролировать свое состояние - не знаю. Но этой ночью сны мне отомстили. Кажется, они решили отыграться и явились всем скопом, мучая с вечера до самого утра и не позволяя проснуться раньше времени. И ладно бы это были кошмары! К ним я привыкла. А вот ностальгические сны-воспоминания или радужные сны- мечтания являлись редкими гостями моих ночей, зато сейчас они разбередили все наспех стянутые раны, заставив усомниться в качестве нггопки и лечения. В итоге, едва вырвавшись из их плена, в первую очередь я разревелась, вспоминая все приснившееся. Потом, успокоившись, выругала себя за несдержанность. А еще чуть погодя решила выйти и позавтракать, заодно обдумав возможность приготовления сонной настойки, позволяющей спать без всяких непрошенных сновидений.

Я уныло мешала ложкой давно остывший чай. Справа от меня сидел мрачный черноволосый тролль, гипнотизируя взглядом стакан, до краев наполненный красным вином; через два столика от него неторопливо завтракали два молодых орка-наемника, не расставшиеся с оружием даже во время приема пищи; слева худощавая седовласая женщина рассказывала сказку девочке лет шести, между делом пытаясь впихнуть в раскрытый от восторга ротик ложку-другую пшенной каши.

  • ...И видит королевич камень, а на камне том надпись выбита, - проникновенно вещала женщина, впихивая в ребенка очередную порцию каши. Увлекшаяся девочка безропотно проглотила оную, даже, по-моему, не заметив. - «Направо поедешь - коня потеряешь, налево поедешь - женатым будешь, прямо - жизни лишишься»... Задумался он тут крепко...
  • А чего думать? - подала голосок малышка. - Можно ведь и назад повернуть!

Устами младенца...

Назад. Домой. В Мироград.

Вот леший! Со всеми своими нелепыми проблемами я совсем забыла, что у меня есть дом.

Подскочив и чмокнув пискнувшую от неожиданности малявку в светлую макушку, я понеслась наверх, перепрыгивая через две ступеньки - собирать вещички.

Прощай, перепутье, прощай, развилок Судьбы! Я поворачиваю назад.

То есть снова бежишь от проблем...

Заткнись, внутренний голос! Может, и бегу! Это мое дело, мое право. Мне нужно остановиться и подумать. Дома. В полной тишине и покое. И плевать на то, кто и что обо мне подумает.

Я могу вернуться. Хотя бы ненадолго.

* * *

Закарий откровенно зевал, вяло протирая большие пивные кружки и с неудовольствием поглядывая на поздних посетителей, не желавших расходиться по домам. То, что за окнами давно сгустилась ночь, ничуть не смущала подвыпившую компанию, состоящую из тролля, двух гномов, одного полуэльфа и троих людей. Придраться, впрочем, трактирщику было не к чему - дебошей они не устраивали, платить не отказывались и вообще вели себя на удивление мирно. Чуть не выронив кружку, Закарий тяжело вздохнул и скривился - дверь скрипнула, пропуская в полумрак обеденного зала еще двоих любителей ночных возлияний. Мрачно оглядевшись, они решительно направились к новенькой, слаженной взамен разрубленной, стойке, переругиваясь между собой. Трактирщик с любопытством навострил натренированные ушки.

  • Меня уже ноги не держат, - ворчал высокий пепельноволосый парень, одергивая тяжелый плащ несмотря на теплую погоду накинутый на плечи. - Неделю уже, как козы по кочкам, скачем по порталам... А толку - нет!..
  • Но ты же чувствуешь, что она была здесь! - возражал его темноволосый спутник, ничуть не уступавший ему ростом. Плаща на нем не было, а потому всякий мог полюбоваться на рукоять великолепного меча, выглядывающую из висящих за спиной простых ножен.
  • Связался с вами... - буркнул пепельноволосый, тяжело облокотился на стойку и потребовал: - Вина! Красного, желательно - эльфийского... и упаси тебя небо разбавить его какой-нибудь бурдой! - Вошедший грозно прищурил серые глаза, и на миг в них мелькнули язычки пламени.
  • Все будет в лучшем виде, - пролепетал Закарий, пятясь.

Только мага в его трактире и не хватало!..

  • И сообрази чего-нибудь поесть, - добавил колдун.
  • И еще стакан воды, пожалуйста, - негромко попросил темноволосый, на что его товарищ только насмешливо хмыкнул.
  • Скажи, хозяин, - остро глянул на трактирщика маг, когда с ужином было почти покончено, - не останавливалась ли здесь девушка... Молодая, волосы русые, глаза серые... И лошадь у нее белоснежная, красивая такая...
  • Лошадь или девушка? - уточнил сонный Закарий.
  • Обе, - усмехнулся темноволосый.
  • Останавливалась, - кивнул трактирщик. - Сумасшедшая девка... Целыми днями напролет мечом махала, а однажды и вовсе компанию разбойного вида разогнала, чудом не пострадав... То ли забавляется так, то ли жизнь ей не мила. Разминулись вы с ней, она еще днем вещички собрала да уехала...

Не успел Закарий договорить, как темноволосый вскочил с места и в два счета оказался у двери.

  • Подожди ты, ненормальный! - возмутился маг, бросая голодные взгляды на уцелевшую часть ужина. - Я еще не наелся!
  • На пенсии отъешься! - отрезал его товарищ. - Живо!

Пепельноволосый тяжело вздохнул и поднялся на ноги, лениво потягиваясь. Бросив на стойку несколько монет за ужин, он пошел вслед за уже выскочившим на улицу парнем.

  • Эй! - внезапно спохватился Закарий, с подозрением глядя на обернувшегося чародея. - А чего это вы ее ищете? Кто она вам?
  • Сестренка младшенькая моя, - не моргнув глазом, сказал пепельноволосый. - Из дому, непоседа, сбежала. Вот и ищем теперь неразумную.
  • А, - успокоился трактирщик, посмотрев в кристально-честные глаза. - Тогда ладно... И, это, удачи вам! Шебутная у вас сестренка...
  • Это точно, - хмыкнул маг и, склонив голову на прощанье, вышел прочь.

Закарий задумчиво кашлянул и неодобрительно покосился на веселую компанию, и не думавшую следовать примеру только что покинувших трактир незнакомцев. Сокрушенно вздохнул и громогласно заявил, что с этой минуты каждая последующая кружка пива будет дороже предыдущей в пять раз. В конце концов, у него не круглосуточное заведение, а желанный сон дороже всякой прибыли.

ГЛАВА ШЕСТНАДЦАТАЯ.

СЕМЕЙНЫЕ ТАЙНЫ

Шила в мешке не утаишь... особливо если

шило - большое, а мешок и без того дырявый.

Народная мудрость

Мироград встретил меня проливным дождем. Не по-летнему серое небо рыдало горькими слезами, нагоняя тоску, злой ветер бросал в лицо пригоршни воды и норовил сорвать верхнюю одежду. Сгущающиеся сумерки лишь дополняли картину всеобщего уныния - даже купола храмов не блестели радостно и приветливо, спрятавшись от непогоды в серый туман.

Я брела по улицам, до глаз завернувшись в плащ и смотрела, как по лужам расходятся круги от шагов. Сапоги промокли сразу, за шиворот прилично натекло, но я все равно не спешила. Редкие прохожие торопливо обгоняли меня, чтобы быстрее укрыться в теплых и сухих домах, а я в который уже раз думала о словах пророчества и о том, а есть ли у меня дом и что будет, если я туда вернусь. Думалось плохо, вдобавок ко всему нос принялся хлюпать в одном ритме с лужами под ногами, и я решила все-таки ускорить шаг. К воротам родного замка я даже не пошла и, велев привычной Сметанке отправляться на конюшню самостоятельно, сразу свернула к своей любимой лазейке в стене. Продираться сквозь мокрую траву оказалось не самым приятным занятием, но я уже и так вымокла и потому особо не пострадала. С трудом пробралась через заросли заброшенного уголка сада, на каждом шагу оскальзываясь, но тем не менее ни разу не упав, и наконец впереди замаячила цель моего путешествия - приоткрытая дверь кухни! Я рванула было туда, потом осознала, в каком я виде, подумала над последствиями (охи да ахи меня никак не прельщали) и открыла врата прямо в свою комнату.

Только входя в них, я вспомнила, что теперь там живет Мира, но было уже поздно - я оказалась на месте.

Лишь бы малышку не разбудить, - подумала я, жмурясь от блаженного тепла. Слабый вскрик мигом вывел меня из состояния расслабленности, я вскинулась, огляделась, привыкая к слабо разбавленному каминным пламенем полумраку, да так и застыла, не веря своим глазам.

Драгомира не спала. Она стояла у окна, а за плечи ее держала незнакомая женщина. Невозможно красивая, но от нее исходил холод льдов и ужас могильников. Высокая, с черными волосами, в которых кокетливо вились тонкие серебряные и золотистые прядки, на бледном лице - большие угольно-черные глаза. С вертикальными красными зрачками. Разглядев все это, я как-то сразу почувствовала себя мелкой букашкой. А уж когда неизвестная улыбнулась, блеснув клыками - отнюдь не вампирьими, кстати, - мне захотелось оказаться как можно дальше отсюда.

Зло ужасно и безобразно, - в один голос утверждают некоторые сторонники добра. Вот с этим я как раз и не согласна - порой зло бывает просто ослепительно прекрасным. Завораживающим, одурманивающим и до невозможности привлекательным. Оно подобно пламени костра в ночном лесу, на яркий свет которого, забыв обо всем, летят неразумные мотыльки - доверчивые невинные души. И еще... Бывают ли зло и добро абсолютными? У каждого человека - свой взгляд на мир, свои понятия о чести и достоинстве и о том, за что можно без колебаний отдать жизнь. Разные цели предопределяют разное восприятие действительности. Когда в мятежный город входят королевские войска - кто олицетворяет собою зло, а кто - добро, если повстанцы отстаивают свои попранные права, мечтая о лучшей жизни, а верные короне воины готовы любой ценой подавить бунт, дабы сохранить целостность государства? Даже в ситуации с Низвергнутыми богами не получится однозначного ответа... Вряд ли они считали себя злом. Они хотели жить и наслаждаться жизнью - и руководствовались своими правилами игры, стремясь показать свою независимость от Создателя. Объективного взгляда на жизнь, по-моему, вообще не существует - и не может существовать, ибо каждый из нас смотрит на проблему со своей колокольни, судит людей по себе и измеряет непреходящие ценности своим аршином. Все зависит от слепого случая. И, родись я в семье поклонников старой веры, искренне считала бы Низвергнутых безвинно осужденными святыми, чья память достойна отмщенья. Однако с самого рождения я находилась по другую сторону приграничной крепости, четко разделяющей Свет и Тьму, и потому стоящая напротив меня женщина в моем понимании была пусть и прекрасным, но злом.

  • Какого гмарра ты тут делаешь?! - прошипела я, краем глаза отмечая заплаканное личико Миры.
  • Во-первых, здравствуй, Ярослава. Не ожидала тебя здесь увидеть, но оно и к лучшему, - лучезарно улыбнулась Эриэна. Голос у нее был глубокий, гипнотизирующий, но лично мне в

нем послышалось шипение сотни змей. - Приятно, что ты меня узнала. Ты ничуть не изменилась за это время.

  • Зато ты - изменилась, - процедила я.
  • О да, - довольно рассмеялась жрица. - Так хорошо вновь оказаться в своем собственном теле! Особенно после того, как тебя лишили прежнего... И как лишили! Это было больно. Очень больно... Но, к твоему несчастью, не смертельно. Твоя неопытность сыграла мне на руку. Хорошо, что ты пришла сюда. Я чувствую непреодолимое желание поболтать...

Мира закусила губу, едва сдерживая слезы. Я сжала кулаки:

  • Мне не о чем с тобой разговаривать!
  • Я так не думаю, - улыбнулась Эриэна. - Тебе ведь интересно, как именно меня пробудили? После всех твоих ухищрений... Все просто. Мои слуги искали проводника... Того, чьи сила и кровь смогли бы вернуть меня в мое тело. В идеале подошла бы ты, но не получилось. Пришлось обойтись малым. Но и тогда все сорвалось. И тоже из-за тебя!
  • Венеда... Вот почему вы ее похитили! А вовсе не для стравливания Ларионы и Медера! - наконец-то дошло до меня. Значит, невесту Атриуса собирались принести в жертву ради того, чтобы жрица обрела свое тело...
  • Для этого - тоже. По энергетике ты и Венеда почти идентичны. Но даже ее мои бездари умудрились упустить. Думаешь, приятно ходить в чужом теле, особенно когда его истинная хозяйка кружит рядом, на диво упорно отказываясь отправляться на Небеса?
  • Думаю, что это дико неприятно, когда твоим телом кто-то распоряжается, как своим собственным, так что даже не пытайся вызвать во мне жалость, - поморщилась я, вспомнив о Тэллере.
  • Мне не нужна твоя жалость, - равнодушно пожала плечами Эриэна. - Я легко могу убить тебя. Но, пожалуй, не трону. В знак благодарности. Ведь ты так щедро поделилась со мной своими кровью и силой.
  • Я? - возмутилась я. - Да я бы никогда!..
  • Вот и я так сказала, когда Гулвортен предложил слишком простой, как я тогда подумала, план, - усмехнулась Эриэна. - Только вот недооценила я силу простоты...
  • Гулвортен?.. - едва выговорила я.

Так звали того тролля, с которым мы бились против стражей могильников...

Я размыкала пентаграмму собственной кровью! Кровью, добровольно пролитой на землю кургана! Я использовала магию, чтобы прервать ритуал... но лишь завершила его.

Я собственными руками воскресила своего врага. Не Низвергнутого - так Темную жрицу.

  • До этого мы пробовали использовать архимагов... Наверняка ты слышала об их исчезновении. Огонь, Земля, Вода... Маг Воздуха, кстати, тоже был, - как ни в чем не бывало, продолжила Эриэна. Кажется, она действительно жаждала поболтать. - Его пропажу, видимо, до сих пор не обнаружили... отшельником был, бедняга. Только толку-то от этих архимагов... Они не подошли. Мне нужны были сила и кровь обережника, так что все вновь замкнулось на тебе. Только нечисть, коей я отдавала распоряжения от имени Кощея, меня разочаровала. Темные вампиры - тоже. Да и некроманты тебя упустили... Вот Гулвор и придумал нехитрый план, как заставить тебя поделиться и тем, и другим, причем совершенно добровольно - ведь такая жертва усиливает магию в десятки раз. Для этого пришлось выманить тебя из Старгоста, из-под неусыпной опеки нашего синеокого принца... Сделать так, чтобы ты сама ушла. Это оказалось до смешного просто. Да и помощница отыскалась отличная. Аннара - амбициозная, но на редкость доверчивая девица... Она ведь сама верила в то, что говорила тебе - потому и ты поверила. Само собой, порошок раздора и сомнений, который она подсыпала в твои напитки... действенная вещь, эффективная. Ни вкуса, ни запаха, ни магического следа - обнаружить невозможно, а результат - думаю, всю его прелесть ты ощутила сама, не в силах найти общего языка с женихом. И зелье, на время обостряющее чувства обережников... Оно бесценно, но для тебя ничего не жалко. Ну а добыть свиток с пророчеством и вовсе труда не составило... Недаром Сафон, еще будучи советником, позаимствовал его у твоих родителей. А дальше... дальше проще некуда. Все это время ты шла по Зову, даже не сознавая этого. Результат тебе известен. Да, Гулвор, безусловно, талантливый мальчик... Он достоин быть в моей свите.
  • Нет!.. - простонала я, хватаясь за голову.

Как всегда, во всем оказалась виновата я сама. Но до конца осознать масштабы свершившейся катастрофы у меня пока не получалось...

  • Не убивайся так, - пожала плечами жрица. - Ты попалась в хитро расставленные сети. Гулвор оказался гением - обставить ритуал так, чтобы ты ни о чем не догадалась... Некромант от самих Низвергнутых! - добавила она и странно усмехнулась.
  • Но некромант же погиб... - пролепетала я, плохо соображая от ужаса.
  • Этот бесталанный щенок? - презрительно поморщилась Эриэна. - Всего лишь расходный материал. Не жалко. Зато ты поверила и попалась... В этом ваша слабость. Вы думаете не головой, а сердцем. Впрочем, некоторые из вас все же чему-то научились. Но ты еще слишком молода, Первая.
  • Как ты меня назвала? - медленно проговорила я.
  • Ты дура, Ярослава, - фыркнула Эриэна. - С самого своего рождения ты была лишь пешкой в чужой игре. И до сих пор не хочешь видеть дальше собственного носа! Спроси тех, кого ты называешь россами, покровителями Росвенны. Оно и верно, но вначале они носили совсем другое имя. Первые, Ярослава, Пер-вы-е. Вымирающая раса, Светлые Силы, что принесли магию в мир... и его обережники. Ни на что не годные более по причине древности, если не сказать дряхлости! И вот, впервые за многие века, у них родилась новая берегиня. Ты, Ярослава. Думаешь, случайно? Вовсе не просто так молодой Владомир встретил когда-то красавицу Дариэль, что на одну половину была россой, а на другую - эльфийкой. Только толку-то от половины эльфийской крови, ежели другую ее половину составляла кровь Первого мага? Твой дед сделал все для того, чтобы получить тебя!

Я сжала зубы и промолчала, хотя хотелось сказать очень многое...

Не просто так, значит?!

  • Твое рождение совпало с многочисленными древними пророчествами, кои ты так не любишь... Первые ликовали. Но потом случилось несчастье, и они на долгие годы потеряли тебя из виду, не в силах контролировать, воспитывать так, как нужно им. А когда ты вернулась, повзрослевшая, со сложившимся характером, они испугались... И решили, что тебе вовсе не обязательно знать всего - дергая за нужные ниточки, они и так смогут управлять тобой. Тебе столько всего не рассказали... Ты мучилась из-за своей силы, а тебе никто не помог! Но при этом главной злодейкой стала я. Удобно, не правда ли? Я лишь хотела отомстить тому, что когда-то предал меня. А тебя я хотела уничтожить лишь как слепое орудие Первых, не больше.
  • Не верю... - одними губами выдохнула я. - Ни единому слову не верю...
  • Твое право. Ты больше не пешка, Ярослава. Пожалуй, ты стала бы достойной берегиней. Сильной и опасной соперницей. Но... пока что ты всего лишь мелкая девчонка, вечно вмешивающаяся в мои планы. Светоч... Отдай его мне, и ты сможешь жить. Обещаю!

Она не знает, что у меня нет Светоча! Она не чувствует!.. Значит, есть какая-то надежда.

  • Кажется, мы уже говорили об этом, напомнить, чем все закончилось? И еще... немедленно верни мне Драгомиру! Иначе я тебя убью, и на сей раз так, что воскресать будет попросту нечему! - процедила я, выпрямляя спину.
  • Уже пыталась, - уничижительно улыбнулась Эриэна. - Я дам тебе время подумать. И учти - я одна играла с тобой честно, я открыла тебе глаза на твое происхождение, в то время как твоя семья дергала тебя за ниточки, как марионетку, не желая считаться с тем, что ты - личность! Подумай над этим. А потом мы поговорим.
  • Яра! - крикнула Мира, рванувшись ко мне. В тот же миг полыхнул огонь портала, и комната опустела.

Я медленно села на пол. По щекам текли слезы, сердце жгла обида.

  • Пора платить по счетам, Реан’аттар, - прошипела я, сжав кулаки. - На сей раз ты не посмеешь уйти от ответа...

* * *

Нет, ну почему росские врата раскрылись не во владениях Реан'аттара, а за стенами Мирограда?! Причем последующие попытки вновь их распахнуть или построить стандартный телепорт так ни к чему и не привели - только зря время потратила. Придется возвращаться в замок и просить помощи у Респота... Благо что дождь прекратился, забрав с собой промозглый ветер и холод, и мир укутала теплая, влажная летняя ночь.

Я задумчиво обозрела крепкие белоснежные стены родного города, возносящиеся к темному небу, надежные створки запертых ворот, стражников, неподвижно замерших на стене... Ох, кажется, придется доказывать бдительным часовым, что имею право входить в город в любое время суток. Долго, нудно, неприятно, но - куда деваться? Не ночевать же под стенами! Тем более что от накопившихся вопросов к одному родственничку начинала раскалываться голова, пульсируя болью в такт мерному стрекоту сверчков.

Но едва я отошла от стены, как чья-то рука зажала мне рот, и меня куда-то потащили, сдавленно ругаясь и шипя - потому как я категорически не соглашалась со способом своей транспортировки и активно сопротивлялась. Судя по звукам, иногда удары попадали в цель, только неизвестный злоумышленник оказался упрямым - или же ударостойким. Через несколько мгновений, когда на стене зашевелились наконец что-то заметившие стражники, сверкнула вспьттттка телепорта, и меня отпустили.

Перекатившись по траве, я лихорадочно огляделась. Место было незнакомым, личность щуплого телосложения, закутанная в плащ так, что наружу лишь острый нос торчал, - тоже, зато стоящий рядом с нею - вернее, с ним - тролль мне очень хорошо запомнился.

  • А, ваше некромантство, - прохрипела я, поднимаясь и щурясь в слабом свете зажженных темным магом светлячков. - Уже соскучился?
  • А ты еще не успела? - поразился тролль, ухмыляясь.