• Какого лешего ты здесь делаешь? - недоуменно пробормотал незнакомец.

Ему было лет тридцать; среднего роста, в длинном плаще, да еще в заброшенном доме, он мог кого угодно довести до инфаркта, если бы не довольно-таки приятное лицо с задумчивыми серыми глазами.

  • Местные достопримечательности осматриваю, - не опуская арбалета, ответила я.
  • И как? - с неподдельным интересом спросил мужчина.
  • Честно - никак, - разочаровала его я. - А вот вы-то чего здесь забыли?

Мужчина скользнул по мне внимательным взглядом, словно не понимая, почему должен отчитываться перед незнакомой нахалкой. Впрочем, заряженный арбалет в руках оной быстро разрешил его сомнения.

  • Выполняю свои профессиональные обязанности, - усмехнулся он. - Провожу обход подозрительных мест града для своевременного выявления затаившейся нечисти и нежити.

А вот и тот, кто мне нужен! Как же вовремя, однако, вернулся...

  • А в свободное от основной работы время наводняете этой самой нежитью мирные улицы, - добавила я, внутренне подобравшись. Я только что разглядела на груди мужчины знак магов-практиков - золотистую молнию на фоне темно-синего щита.

Его брови взлетели вверх:

  • О чем это ты?
  • О том, где это нынче некромантию в качестве основного предмета преподают? Адресок не подкинете? - перешла в наступление я, соскочив со стола и в прямом смысле загоняя растерявшегося противника в угол.
  • Я вообще ничего не понимаю!
  • Ну да! И упыри с черными метками сами собой из уютных могилок выбрались - надоело им, видимо, без дела лежать!
  • Так вот ты о чем! - с облегчением выдохнул мужчина, упираясь спиной в стену. - Я и сам бы хотел знать, откуда они появились.
  • Это-то я как раз знаю - с кладбища! - не удержалась я. - А интересует меня, зачем вы это делаете?
  • Я?! - возмущенно вскинулся он, забыв об арбалете. - Да ты в своем уме?!
  • А кто тогда?! - тоже забыв об оружии, уперла руки в бока я.
  • Не знаю!
  • Лжете! Кто-то в граде за вашей спиной пользуется черной магией, а вы ни сном ни духом? В жизни не поверю!
  • Были бы магические возмущения, я бы этого гада за пару секунд вычислил! - с досадой сплюнул маг. - А так... Не успел вернуться, жалобы посыпались - кто упыря за углом видел, у кого окна заброшенного дома болотными огнями светятся! Вот и решил проверить, не откладывая. Каждый клочок града с амулетами обшарил, каждый дом, включая чердаки и подвалы - и ничего! Ничегошеньки!
  • А почему я должна вам верить? - подозрительно прищурилась я.
  • Потому, что будь я некромантом, то не оправдывался бы сейчас. Не думаешь?

Довод показался мне довольно весомым для того, чтобы отложить арбалет и продолжить переговоры в более мирном тоне.

* * *

  • Значит, некроманта здесь нет, - протянула я. - Скорее всего, он засел где-то неподалеку. Либо имеет достаточно сил, чтобы издали управлять своими «игрушками».

Мы расположились на порядком надоевшем мне столе и пытались разобраться в ночном происшествии. Мага звали Еерт, и он никак не тянул на злобного некроманта. Хотя... когда это я в людях разбираться научилась? И вообще, как там в поговорке: перо соколье, нутро воронье? Поживем - увидим.

  • Маловероятно. Ведь я не почувствовал никаких возмущений! Выходит, что это вовсе не маг-недоучка, а...
  • Архимаг, - закончила я.
  • Архимаг? Плодящий упырей в центре человеческого поселения? - скептически хмыкнул

Герт. - Зачем?

  • Вот и мне интересно...
  • Слушай... может, если мы объединим усилия, то обнаружим этого пакостника и узнаем все из первых уст?
  • Вряд ли. Нужна коллегия как минимум из пяти магов не ниже второй ступени. Да и то - против архимага нет приема, если нет второго архимага! Это аксиома. И потом... я - не маг, а всего лишь знахарка, - пожала плечами я.
  • Не маг? - растерялся Герт. - Но откуда же ты столько знаешь?
  • Моя наставница считала, что знания лишними не бывают, - хмыкнула я. Мы помолчали, отрешенно изучая пыльное царство.
  • Работы много, - вздохнув, пожаловался мужчина. - А я - один на весь наш град, да и помощника толкового нет.

И бросил на меня быстрый взгляд.

  • Но я... я же не маг! - снова повторила я, не понимая, чего он добивается. - У меня нет способностей!
  • Зато ты очень смелая. И в теории магии отлично разбираешься. А мне очень нужна помощь. С бумагами, в основном, и по мелочам... Ну и с зельями, я в них не очень разбираюсь, давно уже подумывал знахаря к работе привлечь. Ну так как? Согласна?

Я глубоко вздохнула, чтобы прочувствовать всю важность момента. Я буду работать с настоящим магом-практиком! Да я об этом и не мечтала никогда!

  • Еще бы! - выдохнула, ощущая, что за спиной вот-вот крылья вырастут. Еерт просиял не хуже меня, скрепляя наш договор крепким рукопожатием.
  • А сейчас сделай так, чтобы тебя здесь не было! - проговорила я, сквозь занавески из паутины разглядев шествующую к дому делегацию - судя по всему, решили-таки проверить, забрали меня призраки либо решили не связываться.

Еерт, которому я успела рассказать о дурацком споре, понимающе хмыкнул, щелкнул пальцами и исчез. Я поудобнее устроилась на столе, спрятав арбалет в сумку - ни к чему с самого утра выслушивать ехидные комментарии Мита, и так тошно. Послышались робкие шепотки, и ребятки несмело сгрудились в дверях.

  • Бу! - мрачно сказала я, посеяв в их стройных рядах легкую панику.
  • Надо же, даже призраки ее не побрали! - с разочарованием протянул Мит, пробираясь сквозь покоробленный строй.
  • Зараза к заразе не липнет, - хмыкнула я, сползая со стола и потирая затекшую поясницу. - Тебе, кстати, в этом месте тоже ничего не грозит, так что будет нужда - смело ночуй! Авось после такой ночки призраки здесь вовсе водиться перестанут.
  • Уверен, их уже здесь нет, - ядовито ухмыльнулся парень.
  • А ты проверь! - Подхватив сумку, я прошла сквозь любопытствующий народ и наконец- то выбралась на свежий воздух.

Все! Больше ни за какие коврижки в этот склеп не полезу! Здоровье дороже...

Уже на крыльце я остановилась, кое о чем вспомнив. Расплылась в предвкушающей ухмылочке и обернулась к Миту.

  • Ну и? - приподнял бровь он.
  • Если бы я проиграла... вряд ли бы ты простил мне проигрыш? - задумчиво прищурившись, вопросила я. Мит закусил губу, понимая, куда я клоню:
  • Чего ты хочешь, чудовище?
  • Проси прощения! За все, что ты мне сделал! Это мое законное желание! - провозгласила я, победно взирая на Мита.

Тот побледнел и затравленно оглянулся, однако не нашел сочувствия среди народа. А посему подошел почти вплотную, тяжело вздохнул и глухо проговорил:

  • Прости меня, Яра. Я вел себя как последний придурок. И... постараюсь исправиться, хотя ничего не обещаю!

Н-да... А я чего ожидала? Ладно, и то хлеб. Милостиво кивнув, я развернулась и зашагала к дому.

По крайней мере, проиграв, он честно выполнил мое пожелание. Хватило бы у меня духу выполнить его, это большой вопрос. Вряд ли. И даже наверняка - нет. Потому что даже представить страшно, чего бы он придумал.

Какое все-таки счастье, что в этом проклятом доме не водится ничего крупнее и вреднее пыли!

* * *

  • Здесь находятся зелья, травы и эликсиры. Колбы и другая утварь - в этом ящике. Все нужные бумаги - в столе и... хм... на столе. Ну, может, кое-что и под столом... Книги и манускрипты - в библиотеке. Ну вот... Располагайся!

Я задумчиво обозрела комнату, в коей мне предстояло работать под чутким руководством Герта. Он стоял рядом и отчего-то очень смущался. Ну, не дружит парень с аккуратностью, ну и чего страшного? Я тоже не дружу. А бардачок в кабинете очень даже ничего. Уютненький такой: забитый склянками и пакетиками с травами шкаф, выпирающая из нежелающих плотно закрываться дверок утварь, стопки книг в самых неожиданных местах, стол, заваленный бумагами вперемешку с перьями и чернильницами.

Наставница бы оценила. Веником по затылку...

А вот библиотека оказалась на диво богатой. У меня аж глаза разбежались, когда я увидела, какие здесь есть книги. Все больше, конечно же, по практической боевой магии, но есть и по бытовой, и по травоведению и целительству. Пробежавшись кончиками пальцев по корешкам, я почувствовала легкую грусть. Ядвига хотела отправить меня учиться. Говорила, не дело в селе прозябать... Может, и получится исполнить ее мечту.

Я еще немного полюбовалась книжным богатством и вышла в комнату-кабинет, наметив дело для досуга. Все перечитать не смогу, но... попытаюсь!

  • И все же, откуда ты столько знаешь? - встретил меня вопрос Г ерта. Он сидел на краешке стола, изучая меня проницательным взглядом. - И не говори, что ты не маг. Я чувствую силу. И никогда не ошибаюсь.

Я даже дар речи от такого заявления потеряла. Недоуменно уставилась на Г ерта, стараясь понять, шутит он или же это какая-то проверка.

  • У меня нет дара, - осторожно сказала я. - Магию только в теории знаю, и никогда...
  • Подойди-ка, - оборвал меня Герт. Я поколебалась, но все-таки послушно приблизилась к столу.

Г ерт поднес ладони к моей голове, прикрыл глаза, сосредоточился. От его рук повеяло теплом. Я тоже закрыла глаза. Ядвига... так лечила меня от головной боли. Такое же тепло, такое же чувство защищенности... Я резко открыла глаза, всхлипнула, отшатнулась. Терт вздохнул, заправил за ухо прядь темно-пепельных волос.

  • У тебя есть сила, - начал он, с видимым трудом сфокусировав на мне взгляд. - Ее просто

сковали, заперли внутри, оградили так, что она тебя не слышит. Как и ты ее. Но ты ею пользовалась. Возможно, в раннем детстве, раз так уверена в том, что не имеешь дара.

  • Если я и маг, то по твоим же словам выходит, что бывший, - ошеломленно пробормотала я.
  • Бывших магов не бывает, - возразил Еерт, не спуская с меня пристального взгляда, который я ошугцала кожей. - Ими рождаются. Ими умирают. Третьего не дано.
  • И что это значит? - хрипло спросила я, облизнув вмиг пересохшие губы.
  • Что сила вернется, - улыбнулся Еерт. - Я чувствую, как истончились сдерживающие ее оковы. Что-то помогает ей. Не могу понять, что, но... - Он снова протянул ко мне ладонь, прищурился - и, выдохнув, резко убрал руку. - Знаешь, у тебя очень мощное силовое поле, - проговорил Еерт, унимая дрожь в пальцах. - До сих пор я такого не встречал...
  • Это плохо? - насторожилась я.
  • Наоборот, это очень и очень хорошо... Только при запечатанной силе такого просто не может быть. У тебя есть какой-либо амулет?

Амулет? А может, драконья чешуйка?

Я молча вытащила из-за пазухи цепочку с кулоном и подарком Вэйда. Г ерт, не прикасаясь, пристально вгляделся в них и покачал головой:

  • Не могу понять. Вроде бы ничего такого... Но, возможно, чешуя дракона... До сих пор не удалось изучить все ее свойства. В общем, ты можешь рассчитывать на то, что твоя сила вернется очень скоро.

Я растерянно кивнула, не зная, радоваться или печалиться. Я всю жизнь жила без магии, так, может, мне ее и вовсе не надо?! Как управлять тем, чем другие владеют чуть ли не с рождения? Смогу ли я справиться с собственным даром?..

  • Ты только не волнуйся, - поняв мои опасения, приободрил Еерт - Я прослежу, чтобы все прошло хорошо. И научу тебя контролировать способности.
  • Спасибо, - слабо улыбнулась я.

Ох, наставница, знала бы ты, в какие проблемы умудрилась вляпаться твоя ученица!..