Но он не пожелал. Вскочил, удивленно расширившимися глазами разглядывая меня, и ошеломленно прошептал:

  • Ярослава?!
  • Ты меня помнишь? - ошарашенно спросила я, недоуменно моргнув.
  • Ты... жива?!

На мгновение мне показалось, что он все-таки воспользуется магией - так неуловимо исказилось его лицо.

Но - всего лишь показалось.

  • Яра, девочка моя! - он шагнул ко мне и крепко обнял. А я расплакалась от облегчения. Наконец-то все будет как прежде! Я дома, дома, дома!.. И меня узнали! Может, на архимагов подобные штуки и не действуют вовсе? - Что же с тобой случилось, малышка? Куда ты подевалась? Ох, прости, да ты еле на ногах держишься! - всплеснул руками советник, перестав-таки сыпать вопросами, а я и вправду почувствовала, что смертельно устала...

Сафон усадил меня в кресло, захлопотал возле камина, заваривая чай. Простые, такие домашние движения, виденные мною сотни, тысячи раз... давно, в беззаботном детстве, когда были мама с папой, Драгош... когда все было легко и понятно...

  • Посиди минутку, милая, я принесу пару нужных травок! - проговорил советник и, дождавшись моего кивка, выскользнул за дверь.

Под кулоном неприятно захолодило - словно на грудь положили кусочек льда, и он, просочившись сквозь кожу, добрался до самого сердца.

Стало очень и очень неуютно.

Сафон, такой близкий, понятный, знакомый с детства, почти родной...

Что-то было не так. Что?..

Торопливо наброшенная на лицо маска радушия, суетливые движения, фальшивые слова...

Насквозь фальшивые, леший меня побери! И ничего мне не показалось! А нужные травки - случаем не сон-трава да вурдалачьи ягоды?!

Презирая саму себя за такие мысли и подозрения, я выскользнула вслед за магистром. На цыпочках пробежала холодный коридор и остановилась возле приоткрытой двери, за которой слышалось ворчание и шорохи.

Затаив дыхание, заглянула в щелку между дверью и косяком...

...и еле сдержалась от крика, зажав рот обеими руками.

Комната по размерам смело могла соперничать с храмовыми залами. Идеально ровный пол с вычерченной пентаграммой, по стенам - непотребные «украшения» в виде черепов и прочих костей, пара скелетов во вмурованных в кладку кандалах, а в центре сего кошмара - алтарь. Только не такой, к какому я привыкла. Светлая магия не требует смерти. А для обрядов на крови нужна кровь самого заклинателя, отданная добровольно, - несколько капель в чашу, установленную на мраморном чисто символическом алтаре. Здесь же... основательная каменная плита с цепями для рук и ног вряд ли подразумевала добровольность возлежания на ней.

Под алтарем, скорчившись в три погибели, чего-то искал Сафон. Причем непохоже было, что он тут впервые. А на самом алтаре красовался знакомый мне фолиант. «Пособие в схемах и таблицах по некромантии».

Судорожно вздохнув и мгновенно покрывшись холодным потом, я попятилась, но Сафон, довольно крякнув, разогнулся и обернулся к двери. Взгляд советника, обычно добродушный и понимающий, сейчас горел крайней степенью безумства.

  • Всегда полагал, что любопытство - прямая дорога в могилу, - ровным тоном, не вязавшимся с пылающим в глазах темным пламенем, обронил он.

Иногда инстинкты оказываются быстрее разума. Очнулась я уже на бегу, и только тогда задумалась над тем, что делать дальше. Дом был большим, имел множество укромных уголков и потайных ходов, но как спрятаться от того, кто сможет найти тебя, не особо утруждаясь, в самом надежном укрытии? Потому что сами стены помогали ему в этом...

Хлопали двери и ставни, отсекая пути к спасению, и скоро я огцутила себя в мьттттеловке

Мысли путались и перескакивали с одного на другое, и я никак не могла сосредоточиться. В одной из гостиной едва не споткнулась о низкий столик, огляделась - и, оценив преимущества щедро заставленной мебелью комнаты, нырнула за примостившееся в углу кресло. Большое, массивное, идеально укрывающее от посторонних взглядов. Что особенно порадовало - вновь потеплевшие ладони, свидетельствующие о возвращении магии. Ее было мало, но на нехитрое маскирующее заклинание хватило. Теперь главное - не двигаться, не говорить и дышать как можно ровнее. И тогда у меня будет шанс...

Е[ризрачный, но все же!

Еолос, раздавшийся из ниоткуда - и одновременно отовсюду - чуть было не спутал все планы.

  • Яра-а-а... Ты же не думаешь, что сможешь от меня спрятаться?

Не думаю. Но и сдаваться не намерена... Поищи. Авось устанешь...

  • Выходи. Давай поговорим?

Спасибо, уже поговорили... До сих пор голова болит и провалы в памяти беспокоят!

  • Ты же хочешь знать, что происходит? И почему...

Потому что кое-кто явно сошел с ума. И давно. А вот я пока не спятила, и лучше уж жить в неведении, но... жить.

  • А ты молодец! - Голос буквально сочился медом, и меня замутило. - Я считал тебя избалованной своевольной девчонкой и очень сильно удивился, когда ты смогла выжить, да еще и память себе вернуть! Только... с остальными этот фокус не пройдет. Сама ты никогда не вернешь себя в Книгу Бытия... Нити Забвения оплетают крепко, Яра.

Нити Забвения? Заклинание, изменяющее память и восприятие множества людей... Воспользовавшись оным, можно неограниченному числу лиц внушить что угодно - и все в это поверят. В частности, можно напросто «стереть» конкретного человека из памяти хоть всего мира в целом. И он, человек этот, будет жить, ходить, дышать... но о его существовании не будет знать никто.

  • Зачем?! - выкрикнула я - и, до крови прикусив губу, стукнулась затылком о стену. Дура! Повел ас ь-таки!..
  • Затем, что мир не позволил тебя убить. - Показалось, или голос действительно зазвучал ближе? - Ни огонь, ни вода... Ты нужна миру, берегиня, нужна... Но добрая сталь избавила бы нас от проблем. Еще тогда, после пожара... Не пожалей тебя дурная девка. Сбежала, прихватив тебя, крест на своей судьбе поставила. Сэйна, одна из сильнейших, добровольно заблокировала свой дар, чтобы мы тебя не нашли.

Меня как огнем опалило. О ком он?.. Неужели... О наставнице?!

Пожалела... спасла... заблокировала дар.

Ядвига.

  • Потому и пришлось действовать наверняка. Не полагаться на удачу - уж больно живучей ты оказалась... Как? Как, Яра, ты сумела разорвать Нити?!

Знать бы самой...

  • Зачем?.. - вновь повторила я едва слышно, но ответ пришел незамедлительно - будто Сафон стоял за моей спиной:
  • Ты можешь все испортить. Ты уже многое испортила. Мой ручной змей и его маленькая подружка в Трехгранье, к примеру... Подобная нежить, да еще в столь идеальном симбиозе - редкость! Или же твое появление в замке, которое... Хотя это уже лишнее. Я и так наговорил больше, чем требуется. Пора заняться делом.

Последнее мне прошептали на ухо, и ледяные руки сдавили горло.

* * *

Алтарь оказался еще и неудобным, а цепи тяжелыми и холодными.

  • Почему? Зачем тебе это нужно?! - взывала я к совести мага, буравя взглядом потолок.
  • Кровь обережников чрезвычайно ценна, - пробубнил он в ответ, что-то тщательно смешивая в склянках. - Экономия сил и энергии - до ста процентов!
  • Я не про это! Хотя и это тоже возмутительно до крайности! - крикнула я, дергая ногами - безуспешно, впрочем. - Какого гмарра ты это затеял?! Это ты убил моих родителей? Драгоша? Раду и Миру? Зачем?!
  • Меньше знаешь - дольше живешь! - хмыкнул мерзкий тип. - Хотя тебе это не грозит...

Не дергайся, не расходуй мою энергию понапрасну...

  • Так нечестно! Отпусти меня немедленно, Респот вернется, и тогда...
  • А жизнь - вообще нечестная нггука, - флегматично отозвался предатель, взвешивая на ладони ритуальный нож. Тяжелый, острый, масляно поблескивающий. - Респот вернется в лучшем случае через два месяца. Берендеевские коллеги нашли, чем увлечь его. Не переживай так, Ярослава... Ты ни в чем не виновата. Просто родилась не в слишком подходящее время. Древние пророчества просто обязаны сбываться... любой ценой, даже ценой жизни дорогихнам людей! Мне действительно жаль. Это Первые обрекли тебя на это, а она лишь потребовала предназначенную жертву, и я не вправе отказать ей!

Рехнулся. Окончательно и бесповоротно! Влип в какую-то секту новоявленных почитателей Низвергнутых, вполне возможно. Безумные фанатики куда страшнее расчетливых предателей. Кто эта загадочная она? И при чем здесь моя семья?

Только я хотела задать эти вопросы, как обнаружила, что не могу сказать ни слова. Ну конечно, сей мил-человек болтливых не любит, как же я забыла!

Как глупо - и не выразить! Вот так закончить свою жизнь - не в геройской битве с опасной нечистью, до последнего вздоха защищая тех, кто в этом нуждается, а просто- напросто истечь кровью на алтаре свихнувшегося некроманта?! С мыслями о том, что с помощью этой самой крови вышеупомянутый мерзавец сможет натворить? Вернее, совершенно точно зная, что именно!.. Кровь усиливает любую магию в несколько десятков раз, не требуя при этом дополнительных трат энергии. Мечта! Особенно если кровь - не твоя, а какой-нибудь доверчивой девицы вроде меня. А уж о том, что это освобождает некромантов от платы за их обряды - определенное количество лет жизни за каждый, - я вообще не говорю...

Да сколько же мне еще болтаться на грани жизни и смерти, не принадлежа ни той, ни другой?!

Сафон, видимо, тоже подумал об этом. И решил помочь мне окончательно определиться.

Но тут его взгляд упал на выбившийся из-под рубашки кулон. Как же его перекосило!..

  • Теперь ясно, что именно разорвало Нити! Вы все-таки нашли друг друга, - прошипел он, отшатнувшись от яростно горящей капельки.

Яростно, но вот абсолютно беспомощно... Волны алого свечения, срываясь с кулона, безобидными искрами оседали на пол. Я чувствовала бессильную ярость кулона, переплетающуюся с моей собственной, сливающуюся с ней в одно целое... Сафон протянул руку, чтобы сорвать кулон... но отпрянул, рухнул на пол... и тихо, зло рассмеялся. А я почувствовала полное опустошение... не только свое, но и кулона. Сафон с трудом поднялся на ноги, мрачно усмехаясь:

  • Неплохо, совсем неплохо! Только зря. Ты еще не вошла в силу... еще не стала с ним единым целым. Будь все иначе, уж он-то защитил бы свою берегиню! А так... Он бессилен, как и ты. И моя госпожа вовсе не намерена ждать, пока вы наберете силу и сможете

остановить ее... Теперь-то ты понимаешь, что я просто не вправе оставить тебя в живых? А Светоч... Он еще послужит нам - когда мы сотрем его память о тебе.