• Роланд!
  • Держись, Эллира!.. Яра, где ты?!
  • Понятия не имею!.. Но здесь что-то шевелится...
  • Спокойствие! Яра, можешь обеспечить свет?!
  • Риоллиус, для этого мне нужны руки! Как минимум одна... А если я отпущу то, за что держусь... Креут, паршивец, твоя идея!
  • А я здесь при чем?! Не хотели - так не шли бы... Мне тоже несладко!
  • Вот только дай руки освободить!..
  • Тихо, оба! Где Балис?!

Интересный вопрос! Я вот, например, не знаю даже, где сама нахожусь... Судя по всему, в какой-то мерзкой бездонной яме... а точнее, над ямой, отчаянно держась за выступ или ветку и мечтая об одном - найти опору для ног... Остальные находились в схожем положении. Все, кроме Балиса... Если с мальчиком что-либо случится, я Креута собственными руками придушу!

А кого же еще, как не его? Кто предложил на ночь глядя идти в Жекар? Кто настоял на этом, пока я болталась в Ночи вместе с командиром?!

Сначала все было нормально. Звездочки светили, трава перешептывалась, темнота успокаивала... А где-то через час наступила Тьма, чернильно-черная, без конца и края... И мы ухнули в нее, не успев ничего сообразить. Единственное, что смогли - это каким-то чудом за что-то уцепиться...

Нет, когда выберемся, прибью рыжего!

Если выберемся...

  • О Создатель... - прошелестела Эллира.
  • Ба-а-али-и-ис!!! - крикнула я, вслушиваясь в испуганно заметавшееся эхо.

Эхо и... все. Никакого ответа...

  • Без паники, - хрипло скомандовал Риоллиус. - Надо выбираться отсюда.
  • Как?! - нервно отозвалась я. - Чтобы сплести заклинание левитации, нужно сделать полдюжины пассов! А ногами я их делать не умею!
  • Ну... нужно ползти! - вклинился Креут.
  • О! Тогда ты - первый! - предложила я. - Не знала, что у тебя в родне пауки затесались!
  • А у тебя - ехидны! - не остался в долгу он.
  • Хватит, - всхлипнула Эллира. - У меня руки затекли... Сейчас разожмутся...
  • Яра... - Роланд. Голос откуда-то снизу... - Ты прямо надо мной. А здесь есть небольшой уступ. Если бы... Нет, слишком опасно...
  • Выхода нет! - поняла его мысль я. - Лови!
  • Стой!
  • Поздно! Я уже лечу! - отрезала я.
  • Только после того, как я скажу, - хрипло отозвался охотник. Я прикрыла глаза, сосредотачиваясь. Ага, кажется, нашла... Если и он меня - тогда поймает.
  • Давай!

Я вздрогнула и разжала руки. И с визгом рухнула вниз. Сильная рука ухватила меня за талию, и я вцепилась в Роланда. Обеими руками. Намертво.

  • Ну все, все хорошо, - успокаивающе проговорил он. - Все хорошо, все в порядке.
  • Угу, - дрожащим голосом ответила я.

Нашарила ногами уступчик... Ох, небольшой - не то слово. Мизерный... Но это ничего, Роланд меня не отпустит, не позволит упасть, так что можно смело отцепить пальцы от его одежды и начать действовать. Что я и сделала, творя предваряющее пассы.

Уже плетя заклинание, я поняла, что на всех сил не хватит.

  • Роланд, помоги, - прошептала я.
  • Ты что?! - испугался он. - Наши силы несовместимы!..
  • Я на стихийной строю, - выдохнула я, удерживая заклинание открытым. - Ну же, одна я не вытяну!

Роланд вздохнул и присоединился к заклинанию, вплетая свою силу по краю, скрепляя и дополняя основной узор, делая его крепким и законченным.

И мир закрутился перед глазами, тело стало невесомым, и нас буквально вытолкнуло наверх... Бесконечно долго, томительно... Но вот во Тьме сверкнули робким светом звезды... И вся наша компания, мягко приземлившись в стороне от коварной ловушки, растянулась на травке.

Я приподнялась на локтях, оглядываясь. В десяти шагах от нас зияло чернильное пятно.

Банальные Сети Тьмы. Ловушка для дураков... И как мы ее не заметили?! Как я ее не заметила?! Растяпа!..

Хотя даже сейчас я не чувствовала никаких возмущений магического фона. Странно - либо Сети сплетены настоящим мастером, либо это опять фокусы местной магии.

  • А как же Балис? - всхлипнула Эллира, поднимаясь с травы.

Повисло тягостное молчание. Команда могла лишь догадываться о том, что с ним стало, если... Мы же с Роландом абсолютно точно знали, и знание это оптимизма не внушало...

«То, что вам предстоит, не назовешь не чем иным как приятной прогулкой!»

Скажите это, ваше магичество, несчастному парнишке...

  • Эллира, - успокаивающе положив руку на плечо девушки, сказал Роланд, - боюсь, мы уже ничем не сможем ему помочь...

Надо ли говорить о том, как прошел остаток ночи?..

Плакала не только Эллира. А Креут предусмотрительно держался от меня подальше, что его, в общем-то, не спасло. Спас его Риоллиус, загородив от меня широкой спиной и командирским тоном потребовавший отложить разборки до утра.

До которого никто не сомкнул глаз...

* * *

Светляки мигали, почти гасли и вспыхивали, не столько рассеивая тьму, сколько сгущая ее. Но мне и такого света хватало. Опустившись на колени, я затирала контур заклинания, послужившего нам ловушкой. Дело несложное, но энергозатратное и очень нудное. Сунувшийся с предложением помощи Роланд был вежливо, но твердо послан к остальным, расположившимся неподалеку возле костерка. Со мной осталась только Эллира - ее духу не хватило прогнать...

  • Его же могло отбросить волной активации, - шептала девушка словно в бреду и сама себе возражала: - Но тогда мы нашли бы его...

Замолкала, кусала и без того искусанные в кровь губы, комкала в дрожащих ладонях полы куртки... и загоралась новой надеждой:

  • Должно быть, кто-то нашел его до нас... Нашел и забрал с собой... Но тогда... тогда помогли бы и нам...

Я лишь крепче сжимала зубы и остервенело затирала проклятые знаки, выжженные на земле. Я могла бы многое сказать сидящей рядом девушке с безумным взглядом... Например, что волна активации Сетей Тьмы способна отбросить человека не просто далеко, а очень- очень далеко; что мимо захлопнувшейся ловушки могли ходить туда-сюда толпы народа, но никто не услышал бы ни звука...

О том, что та же волна способна поломать человека, как неразумный ребенок - куклу.

Что шансов выжить после такого ничтожны малы.

Или что по ночным дорогам бродят не только добрые люди... И не только люди, если уж на то пошло.

Потому я и молчала. К чему давать надежду, а после растаптывать ее?

Да и какова вероятность того, что Балис не угодил в самое сердце чар?..

Я бросила взгляд на едва мерцающее колечко с подковкой. Удача... Да, мне, как ни странно, везло. Мне. Но не тем, кто был рядом со мной!..

Так для чего же нужна такая удача?

В сердцах я даже подергала серебряный ободок, но он сидел как влитой. А потом поняла, что глупо обижаться на амулет, когда сама во всем виновата, и с усиленным злостью рвением вернулась к работе.

По крайней мере, в эту ловушку уже никто больше не попадется.

Я сильно сомневалась, что расставлена она была именно на нас. Знаки не выглядели новыми, да и тот факт, что нам удалось вырваться, говорил лишь о том, что расставлены Сети были не вчера...

Ловили кого-то другого, кто так и не попался? А потом попросту забыли затереть свои художества...

Или же это была тренировка, отработка и закрепление навыков... И, опять-таки, небрежность, повлекшая за собой несчастный случай.

В одном я была убеждена точно - за такое надо руки отрывать. Вместе с головой, все равно без надобности.

Я до того погрузилась в размышления, что не сразу осознала - что-то не так. А именно - стало слишком тихо...

Эллиры рядом не было. У костра - тоже. А вдалеке брела знакомая тонкая фигурка...

Куда ж ее понесло-то?! Мы ведь и так окрестности обшарили!

Я бросила взгляд на компанию у костра, потом - на не до конца дезактивированный контур ловушки... И кинулась за девушкой.

Защитный круг убережет спутников от любых сюрпризов. А ловушка никуда от меня не денется. Надеюсь...

Бежала я быстро, но все равно не успела.

Эллира споткнулась, неловко взмахнула руками и скрылась в высокой траве. Будто кто из-под земли за ногу дернул...

Это небольшое, в общем-то, расстояние я преодолела как во сне. Время тянулось подобно карамели, и я вязла в нем, как глупая муха, а от накатившей паники сбивалось дыхание, и казалось - еще чуть-чуть, и в застывшем мире закончится воздух...

Но так лишь казалось. И до места исчезновения Эллиры я все же добралась...

А в следующий же миг и сама оказалась на земле, прижатая тяжелым телом. Но не успела возмутиться, как знакомый голос буквально в нескольких шагах от меня облегченно произнес:

  • Все в порядке, никого! Эллира, ну какого лешего?!

Риоллиус. Неплохо он со здоровой ногой бегает...

  • Я просто споткнулась, - прошелестела девушка, и я, прекратив вырываться, уткнулась лбом в траву и, безуспешно борясь с нервным смехом, попросила непрошенного защитничка:
  • Роланд, ты бы отпустил меня, а? Раздавишь ведь... к лешему!..
  • * * *

    • Ненавижу, - заявила я. - Ненавижу Совет! Ненавижу магов, пользующихся подобными Сетям Тьмы извращениями! Ненавижу свою беспомощность! И то, что нам как ни в чем не бывало нужно идти в этот клятый Жекар!..

    Мы действительно шли дальше. Почти молча и не глядя друг другу в глаза.

    Отвратительное чувство...

    Роланд согласно вздохнул. Креут мрачно покосился на меня подбитым глазом. Мною подбитым. Это первое, что я сделала, дождавшись утра. Легче не стало, но нервное напряжение несколько схлынуло.

    Эллира бесшумно всхлипывала, невидяще уставившись перед собой красными от слез и бессонной ночи глазами. Риоллиус кусал губы, упрямо шагая впереди. Он считал виноватым себя. Потому что погиб человек из его команды. Потому что он согласился с безумной идеей ночного путешествия. Потому что... потому что каждый из нас чувствовал себя точно так же.

    Когда впереди показался придорожный трактир (Жекар же по-прежнему застыл на стыке неба и земли, и не думая приближаться), мы не испытали никакой радости, хотя еще вчера только о нем и мечтали. Переглянувшись, направились к распахнутым воротам. В качестве платы за постой решили отдать один из моих серебряных кинжалов. Несомненно, он стоил гораздо больше, нежели две комнаты на ночь и ужин с завтраком, но ничего другого попросту не нашлось.

    Народу было мало: несколько гномов в запыленных плащах, спящий в углу мужчина в надвинутой по самые глаза шляпе, хмурый тролль да пара эльфов, при виде которых Эллира

    побледнела и попыталась укрыться за Риоллиусом. Чего это она? Никогда представителей Дивного народа не встречала?

    Усевшись за стол рядом со стойкой, мы стали ждать заказ, сделанный Роландом, опять- таки стараясь не встречаться повинными взглядами.