• Обижаешь! - фыркнула я, растирая затекшие запястья. Пушок, смекнув ситуацию, живо вскарабкался мне на плечо, отчаянно перебирая смешными меховыми лапками. - Не стоит возиться с лестницей, когда есть плющ - заявила я, хватая вышеупомянутый, и едва не ухнула вниз, скользнув ладонями по коварному стеблю.
  • Думаю, все-таки стоит, - усмехнулся Мирощ вовремя подержав меня. - Дождемся нормальной лестницы. По-моему, приключений на сегодня вполне довольно.

Спуск с окна на грешную, но такую родную землю казался чем-то недостижимым. Где они эту лестницу несчастную ищут, по соседним государствам, что ли, у пограничников выпрашивают?! Я сильно пожалела, что променяла брюки на платье, которое наверняка будет путаться в ногах, а это чревато красочным полетом с не менее красочным приземлением.

Но у того, кто заварил эту кашу, были свои планы относительно финала «красивой сказки».

Светоч вспыхнул, как яркая звезда на небе, и под изумленные аханья счастливых зрителей бесплатного представления от злополучного окна до плит двора протянулась шикарная, достойная самого изысканного дворца лестница, созданная, казалось, из множества алых лепестков роз.

  • Надеюсь, она не развоплотится прямиком под нами, - пробормотал Мирощ осторожно становясь на первую ступеньку.
  • От этого нахала всего можно ожидать, - проворчала я, шагая следом, и тут моя нога повела себя довольно странно, поехав в сторону. Раздался противный щелчок, и я невольно вскрикнула, а потом зашипела от боли.
  • Ничего не поделаешь, - философски заявил Мирощ подхватывая меня на руки.

Я окончательно пала духом, ибо все, что мне оставалось в такой ситуации - ругаться и придумывать не в меру ретивому артефакту страшные кары.

Со стороны это, наверное, смотрелось красиво. Еще бы - прекрасный замок, волшебная лестница из цветочных лепестков, спасение бедненькой и беспомощной дуры-княжны... И все это - под умиленными взглядами проникшихся моментом благодарных зрителей.

  • Интриган древний, артефакт недоделанный, сказочник гмарров! - тихо, но с выражением характеризовала я Светоч, успев в двух словах поведать Мирославу о причине переполоха.
  • Улыбайся, спасенным принцессам надлежит выглядеть счастливыми! - пищал мне в ухо ликующий Пушок.

Досталось и ему, за компанию.

Едва Мирослав ступил на землю, безумная лестница взорвалась алым фейерверком, усыпав всех участников трагикомедии лепестками роз. Я наконец-то встала на ноги, попутно обнаружив, что вполне способна передвигаться самостоятельно, и мы сразу попали в круг восторженных зрителей, которые едва не просили исполнить трюк на бис. Народ азартно хлопал в ладоши, вознося своего обожаемого принца до небес, а я тихо шепнула ему, желая одного - провалиться сквозь землю:

  • Поздравляю, теперь ты - народный герой, а я - народная дура...
  • Что за мысли? - удивился Мирош.
  • Зря я вообще сюда приехала, все, на что я способна - позориться в особо крупных масштабах! - продолжала я, с ужасом понимая, что ко мне тихо подкрадывается настоящая истерика.

И тут кто-то во все горло проорал, перекрывая общий гам:

  • Да здравствуют будущий король Этьен и будущая королева Ярослава! Да пойдут прахом коварные козни врагов и завистников, против них злоумышляющих и в их собственном доме ловушки опасные устраивать осмеливающихся!

Народ с жаром поддержал неизвестного оратора, бурно выражая полное с ним согласие. Но этот гмарров спаситель, вместо того чтобы остановиться на достигнутом, пошел дальше, с выражением проорав:

  • Еорько!

Самое возмутительное, что вошедшим во вкус людям эта идея пришлась по нраву, и по двору пронеслось безумно-радостное:

  • Еорько! - в исполнении двух дюжин луженых глоток.
  • Да сейчас! - возмутилась я и подло кинула в первые ряды настроенных на продолжение банкета зевак не замеченного до сих пор Пушка.

Смотритель обиженно взвыл, бедные люди, доселе не знакомые с подобными зверушками, шарахнулись в стороны, не желая выяснять опытным путем, кусается это нечто или нет. Я добилась того, чего хотела - интерес к нам потеряли, озаботившись прыгающим под ногами непонятным ругающимся шариком.

  • Изобретательно! - похвалил знакомый голос.

Ага, оратор! Ну не нахал ли?! Подняв глаза, я с интересом уставилась на спасителя моего морально-психического облика.

Фотий!

  • Не ждал, твое высочество? - весело подмигнул он Мирошу и расплылся в довольной улыбке, адресованной мне: - Счастлив вновь тебя видеть, Яра!
  • Я тоже рада, - кивнула я. - Спасибо за помощь...
  • Всегда пожалуйста! - подмигнул Фотий. - Кстати, позволь мне, друг мой, заняться своими прямыми обязанностями и посоветовать перенести наш разговор под крышу замка, а то забавная зверушка княжны явно больше не желает развлекать почтенную публику!

Действительно, Пушок, обиженно сверкая желтыми глазами, уже вовсю драпал к нам.

  • Уносим ноги, - тихо скомандовал Мирош, и мы в общей суматохе сумели незамеченными проскочить в замок, причем юркий смотритель успел-таки репьем прицепиться к моему платью.

Только добравшись до второго этажа, мы перевели дух, переглянулись... и зашлись в истерическом смехе.

  • Тебя там не потеряли? - задыхаясь, вопросила я, дернув Мироша за рукав.
  • Они привыкли, - вместо него ответил Фотий. - Нашего разлюбезного принца хлебом не корми - дай исчезнуть в неизвестном направлении! - И он загадочно усмехнулся, дурашливо дернув Мироша за край маски.

С первого этажа послышалось бряцанье, а потом кто-то голосом, коим только приказы в бою отдавать, начал требовать предъявить народу принца. Лично я бы на месте Мирослава после эдакого «приглашения» спряталась в шкаф и не вылезала оттуда.

  • Хорошенького понемножку, посмеялись - теперь надо поработать! - с неиссякаемым оптимизмом провозгласил Фотий. Его синие глазищи сияли, словно его ждала не работа, а приятная прогулка на лоно природы. - Вы уж извините, ваша светлость, но я украду вашего жениха на неопределенный срок. Дела государственные...
  • ...хуже голодного гмарра под кроватью, - скорбно вздохнул Мирош. - Яра, ты пока походи по саду или замку... Е1опробую как можно скорее разобраться с делами.
  • И после этого оптимистом называют меня?! - поразился Фотий, чуть ли не силой буксируя друга к лестнице. - В письме, конечно, я подробно, даже чересчур, изложил все произошедшее, но, сам понимаешь, лучше перестраховаться, чем потом локти кусать... Тем паче это так неудобно... ну... кусать... если только не свои, так кто ж даст!

Бодрый голос советника и невнятные тяжкие вздохи Мироша постепенно затихли, ибо их источники удалились на достаточное расстояние, и я вновь осталась в гордом одиночестве.

  • Какой фурор, какой успех! - вдруг проверещало в моем левом ухе.

Со всеми этими переживаниями я совершенно забыла о ЕГунже, который, к сожалению, не забыл обо мне.

  • Можно не орать мне в ухо? - возмутилась я, пытаясь смахнуть с плеча до ужаса довольный шарик.
  • Можно, но это неинтересно! - выдал он, уворачиваясь. - Кстати, ты там что-то говорила насчет разборок с артефактом - не передумала еще?
  • Отличная идея! - подхватила я, чувствуя, как в душе вновь поднимаются далеко не мирные желания. - Сейчас кое-кому воздастся по заслугам!

Маленьким, но обозленным ветерком, грозящим стать ураганом, я пролетела по коридорам, ворвалась в свою комнату и закрыла дверь. Стена исчезла, словно ее никогда и не существовало. Тем лучше, не придется самой убирать следы деятельности неуемного артефакта. Е[ушок не без удобства устроился на кровати, а я без раздумий сорвала с шеи Светоч и швырнула его на пол.

Да, я боялась, что в то же мгновение окажусь рядом с ним, задыхаясь, как когда-то. Но ничего подобного не произошло, что меня крайне обрадовало.

Светоч переливался всеми оттенками алого, словно пытался что-то сказать, но то ли я была в таком состоянии, что ничего не воспринимала, то ли для общения нужен полный контакт, - как бы то ни было, я его не слышала. В кои-то веки! Какое это наслаждение, когда никто не лезет в твою голову со своими бесценными замечаниями!

  • Все. Теперь точно - все, - выдохнула я, раздумывая, в каком уголке сада прикопать артефакт, так, чтобы и самой поскорее о нем забыть.

Стук в дверь раздался неожиданно. Поспешно схватив Светоч, я спрятала его в ящик прикроватной тумбочки и вышла в гостиную. Распахнула дверь и выжидательно уставилась на прервавшего осуществление моей мести.

  • Ты кто? - не очень вежливо поинтересовалась я, все еще разозленная выходкой Светоча. Девушка, стоящая по ту сторону порога, приветливо улыбнулась и чуть смущенно пожала плечами:
  • Не хотела никого беспокоить, но я, кажется, заблудилась... И, как назло, в этих бесконечных коридорах нет ни души!
  • Все в Зале Совещаний, как-никак наследник вернулся, - рефлекторно выдала я, изучая нежданную гостью.

Лет девятнадцать на вид, черноволосая, синеглазая, белокожая, повыше меня, и вообще - очень симпатичная. Простое, безо всяких украшений платье под цвет глаз только подчеркивало это.

Я представила, как выгляжу в данный момент. Запыхавшаяся, растрепанная, с пылающими щеками и лихорадочно горящими глазами... Ой, мама! Надеюсь, я не испугала девочку?

  • Я знаю, я вместе с ним приехала, - кивнула незнакомка, по-прежнему улыбаясь.

Ясно. Вернее, пасмурно. Настроение, и так не особо хорошее, упало ниже плинтуса

первого этажа.

  • Я давно не была здесь, потому совершенно не помню расположение комнат и коридоров, - тем временем щебетала девушка. - Ты не могла бы мне помочь?

Отлично. Кажется, она благополучно пропустила утреннее происшествие. И это к лучшему! А то я думала, что теперь, благодаря незабываемому представлению, все без исключения на меня будут реагировать несколько неадекватно.

  • Была бы рада, но я и сама пока что ничего не смыслю в здешней планировке, - усмехнулась я, разводя руками. - Входи, не стой на пороге, все равно сейчас никому дела ни до тебя, ни до меня не будет, весь замок на ушах стоит... Тебя как зовут?