ГЛАВА 2

Юлиан Дич с нетерпением ожидал возвращения Прова из поездки. Если бы не важные государственные дела, сам бы сорвался в город, с которым у него доселе были связаны самые важные воспоминания.

Город его предков, колыбель его рода. Город, на чьем кладбище он желал бы упокоиться, и чье имя гордился бы носить. Город, где.

Об этом последнем он запретил себе думать. Поганой метлой вымел из памяти все лишние воспоминания, с головой ушел в работу, делал карьеру, давя и топча всех, кто оказался на пути. К первым семи ученикам школы ведьмаков недавно добавил ещё шестерых перспективных мальчишек. Самого старшего едва ли не зубами вырвал у колдуна, который первым обнаружил редкий самородок. Парня звали Юро Крутицким, родился он в Ляхии, и Юлиан не сомневался, что у этого юного ведьмака блестящее будущее.

Школа ведьмаков располагалась в одном из корпусов Третьего отделения. Там находилась канцелярия, архивы, личные кабинеты многих сотрудников, библиотека и несколько комнат, где писцы, склонившись над документами, тщательно перебеляли протоколы допросов и указы Его Императорского Величества. Прежде ученики ютились в двух комнатах - в одной спали и жили, в другой занимались. Но с увеличением количества юных ведьмаков, потребовалось новое помещение. Двухэтажную пристройку возводили медленно - за год только сложили фундамент и первый этаж, ещё не отделанный изнутри. Голые каменные стены, дощатые полы, кое-как сбитые из горбылей двери и простые ставни вместо окошек. На первом этаже должны были располагаться две большие спальни, трапезная и кабинет директора, а на втором - учебные комнаты и библиотека. Начиналась осень. К Рождеству ведьмаки должны были уже перебраться на

жительство в новое здание, но денег катастрофически не хватало. Юлиан рассчитывал получить субсидию от императора - но прежде следовало завершить важное дело.

Он разрывался надвое, но когда курьер доложил ему о том, что его желает видеть Пров Сущевских, не колебался, сразу направившись домой и поручив Юро Крутицкому, как самому старшему среди юных ведьмаков, надзор за младшими.

Пров и его сестра ждали Юлиана в передней на первом этаже. Немногочисленная дворня с любопытством осматривала новенькую, которая смущалась под их пристальными взглядами.

  • Хозяин, - Пров первым заметил вошедшего ведьмака.

Юлиан подошел, взглянул девушке в глаза. Она побледнела,

встретившись с ним взглядами, потом покраснела так густо, словно свеклой по щекам мазнули. А ничего девчонка!

Молодая, крепко сложенная, грудь аппетитна, румянец здоровый. Лицо простовато, такую хоть в рогожу, хоть в шелка наряди - ничуть не переменится. Но в глазах светился ум. Значит, можно положиться. Может, и не подведет.

  • Как зовут? - строго спросил он.
  • Малашкой, барин, - она вопросительно метнула взгляд на брата. Порой бывало и так - один родственник вольный, а другой в крепости.
  • Сколько лет?
  • Восемнадцать минуло.
  • Замужем? Жених есть?

Девушка замялась, но покачала головой:

  • Нет. Софья Андреевна не дозволяла, чтоб девки замуж шли. А какая себя не соблюла, ту в деревню за мужика отдавали.
  • Понятно, - он взял ее за подбородок двумя пальцами, заглянул поглубже в глаза. Малаша сперва напряглась, но потом сама потянулась навстречу. Юлиан знал, что его внешность приводит в трепет девушек и женщин. Пару раз он этим пользовался. Неплохо, если эта девушка тоже будет

немножко влюблена в человека, давшего ей вольную. Лучше работать будет. Он чуть подался вперед. Совсем чуть-чуть, только чтобы она подумала и поверила, что он мог бы попытаться ее поцеловать - но тут же оттолкнул, изобразив деловую холодность.

  • Пров, устрой сестру в отдельной комнате и поднимись ко мне в кабинет. Петровна, - это относилось к кухарке, - чаю нам подай. И перекусить чего-нибудь. Люди с дороги, устали.

Пров обернулся быстро - Юлиан не успел даже обдумать, с чего начать. Он возник на пороге, стаскивая шапку:

  • Звали, хозяин?
  • Ты вольный, паспорт есть, - оборвал ведьмак. - Я тебе больше не хозяин, и ты сам можешь решать.
  • Вот я и решил, - дрогнувшим голосом осмелился перебить его юноша, - что вы моим хозяином были, им и останетесь. Только. Малаша. она же.
  • Она - «что»? Холопка, купленная на мое имя? В канцелярии ей выпишут паспорт, не бойся. Работать пойдет.
  • Здесь?
  • Нет. Есть у меня для нее дело. Как раз по ее бабьему уму. Она вроде не глупа?

Это прозвучало, как вопрос, и Провка покачал головой:

  • Да как сказать. Грамоте не обучена, ремеслом особым не владеет.
  • Она молодая здоровая девушка. Этого достаточно. Сядь, - Юлиан указал на стул рядом. - Дело есть важное. Государственное. И трудное, скажу сразу. Ни ты, ни я на него пойти не сможем. Я слишком заметен, а ты. ты подле меня, тебя тоже сразу заприметят. Ведьмачество не спрячешь, и есть люди, которые ведьмаков за версту чуют. Угадываешь, кто?
  • Ведьмы, - кивнул Пров.
  • И колдуны. Слушай. Государственную тайну хочу доверить.
  • А может, не надо? - присевший было Провка рванулся вскочить, но жесткие пальцы бывшего хозяина пригвоздили его к месту.

- Надо. Речь идет о будущем страны.

Собственно, никакой особенной тайны тут не было - восемь лет император Александр был женат. Все эти годы венценосные супруги пытались обзавестись наследником, и всякий раз терпели неудачу. Ни одного младенца императрица Александра Федоровна не могла доносить до срока. На втором- третьем месяце у нее неизменно случался выкидыш. С каждым разом здоровье императрицы ухудшалось, доктора все чаще поговаривали о том, чтобы вовсе отказаться от мечты обзавестись наследником - мол, это может стоить женщине жизни. Если император останется бездетным, династия не прервется - у него было ещё два брата. Кроме того, был когда- то старший брат, цесаревич Константин, променявший корону Русской империи на брак по любви. Не так давно женился второй брат Александра - цесаревич Николай.

Проще простого было смириться с существующим положением вещей, но некоторое время назад возникло подозрение, что бездетность императора - результат колдовства. В опочивальне супругов нашли улики. Их отдали в Третье отделение на исследование, и алхимики от инквизиции подтвердили опасения. Кто-то пытался помешать венцецосной чете обзавестись наследником. Если император Александр умрет бездетным, престол перейдет к одному из его братьев. Только к которому из них?

Расследование этого дела и было поручено Юлиану Дичу с легкой руки генерал-аншефа Милашевича, который всеми силами старался выдвинуть своего протеже дальше вверх по служебной лестнице и не раз говаривал, что в случае своей отставки именно князя Дича желал бы видеть своим преемником.