Вообще-то, именно Идущий Сквозь Ночь должен был посещать Летящего К Северу в его гнезде или в том месте, какое выберет наставник. Ведь это

Идущему нужны знания, а не наоборот. Но, отправившись в далекий полугодичный полет

и потом несколько месяцев занятый сперва сферой, а потом человечкой, брат совсем выкинул из головы необходимость посещать наставника. Обычно они встречались раз в год. А в этом году встречу он пропустил.

  • Да! - кивнул Бескрылый, не удержавшись и послав близнецу импульс злого восторга. Мол, смотри, что я делаю!
  • Я хочу его видеть.

Короткая фраза была подкреплена потоком эмоций, которые придавали ей весьма сложный смысл. Не то, чтобы он был обязан или горел желанием встретиться, но в этом состоял его долг, который он намерен соблюсти. Однако если Идущий проигнорирует наставника, тот оставляет за собой право расстаться с нерадивым учеником. В этом случае Идущему Сквозь Ночь придется искать среди соседей другого учителя и начинать все с начала. А ведь только прошедший все ступени обучения молодой драг, представленный учителем Совету Мудрых, имеет право создать семью. Не получишь образования в молодые годы, не создашь ничего нового и интересного - останешься одиноким до конца своих дней и умрешь насильственной смертью.

  • Прошу за мной. Он готов к встрече! - Бескрылый соскользнул с гребня стены и зашагал через двор, вынудив Летящего К Северу тоже опуститься на камни.
  • Чем это так воняет? - сразу почуял он.
  • Мной. Меня... наказали.
  • Держись от меня подальше, - только и буркнул Летящий К Северу, высоко поднимая голову.

Он был красив, гор и силен. Бескрылый не отказался бы от такого наставника. Он невольно залюбовался четким профилем гостя и в результате не заметил камня под ногами, споткнувшись и чуть не растянувшись во весь рост.

  • Держись на ногах, - гость отвернулся, окатив неуклюжего калеку презрением.

В гнезде царила суета и беготня. Домочадцы и слуги носились, как угорелые. С кухни тянуло свежей кровью и дымом - там срочно коптили угощение. Те, кто не был занят приготовлением пищи, срочно прибирали, подметали, чистили залы и озонировали воздух внутри. Пахло грозой, водяной пылью, теплом нагретых камней и почему-то сеном. Даже вонь от тела Бескрылого стала как-то слабее, хотя он все равно старался сохранять дистанцию.

Идущий вырвался навстречу наставнику, почтительно сложив крылья и прижав к затылку гребень, чтобы больше походить на детеныша, у которого он пока не вырос.

  • Летящий К Северу! - по отношению к наставникам сокращение имен не допускалось. - Ты здесь! В моем гнезде! Я глазам не верю. Такая честь! Чем обязан?

Не останавливаясь и не отвечая на приветствие, тот прошествовал мимо.

  • Мы слишком давно не встречались. Я дал тебе задание. Ты его выполнил?

Только то, что они были близнецами, позволило Бескрылому почувствовать страх и растерянность брата. Сфера, понял он. Сфера, которой Идущий последние дни совсем не занимался, сосредоточившись на приручении человечки.

  • Эксперимент вступил в завершающую стадию! - сказал он.

- Идет процесс стабилизации... Это требует всего свободного времени и полного напряжения сил. Мне даже пришлось обратиться за помощью... Ты еще здесь?

Бескрылый вздрогнул. Брат о нем вспомнил?

  • Раз ты здесь, позаботься о том, чтобы как следует накормить гостя! У нас, кажется, достаточно мяса?
  • Да, - кивнул он, недоумевая. Неужели, его изгнание откладывалось?
  • Вот и ступай, распорядись немедленно! Нечего тут под ногами путаться и мешать нашему гостю... Он прибыл издалека, ему надо отдохнуть с дороги и подкрепить свои силы...

- Это совершенно лишнее, Идущий, - свысока откликнулся тот. - Не настолько я устал, чтобы с порога отправиться в зал для отдыха. И прибыл я к тебе не для того, чтобы оценить, насколько искусны твои слуги и домочадцы. Я давал тебе задание. Второй раз спрашиваю: ты его выполнил?

Уже свернувший в боковой коридор, Бескрылый уловил последние слова и невольно усмехнулся. Не то, чтобы он желал брату-близнецу поражения, но как же приятно, когда твой обидчик получает по заслугам!

Обидчик. Брат - его обидчик. Его когда-то товарищ по играм, самое близкое существо, которое он понимал с полуслова, даже лучше, чем младших неполноценных братьев. Они были одним целым, были этим счастливы... и не задумывались о том, что одному выпадет полноценная жизнь крылатого повелителя небес, а другой обречен до конца своих дней ползать по земле. У отца был брат, другой Бескрылый. Две бескрылые сестры имелись у матери. Братья не обращали на них внимания - дядюшка и тетушки были для них чем-то вроде бесплатного приложения. Они не знали - или не хотели знать - как родители обращаются с ними. Они не интересовались, что те чувствуют, о чем думают и как живут. Молодости свойственна подобная слепота и глухота. Только став старше, мы учимся не только смотреть, но и видеть, не только слышать, но и слушать. Бескрылый порой жалел, что мало общался с дядей. Он бы его многому научил... но кто же знал? Драги умеют порой заглядывать в будущее - тот, кто может свернуть пространство в клубок и сокращать время пути, просто обязан время от времени перелистывать страницы этой книги! - но мало, кто делает это осознанно. Скольких потерь можно было бы избежать... и как отравить свою жизнь лишними знаниями! Но в самом деле, неужели все бескрылые вот так страдают от своей неполноценности? Неужели все наследники точно также их оскорбляют и унижают? Узнать это Бескрылый мог только одним способом - когда Идущий Сквозь Ночь женится и приведет в гнездо свою супругу. У той будет своя собственная бескрылая сестра, а может, и не одна. И тогда они смогут поговорить. Скорее бы! Надоело быть одному!

Но случиться это может лишь после того, как Идущий пройдет обучение и наставник представил его Совету Мудрых. Только получивший их одобрение молодой драг получает право начать поиски супруги. И первый шаг к этому - одобрение со стороны Летящего К Северу.

Идущий толщ это понимал.

  • Эксперимент... - врать наставнику себе дороже, - пошел немного не по тому пути, как я рассчитывал. Пришлось преодолевать трудности... дело осложнилось...
  • Ты справился?
  • Сейчас уже, кажется, да. Но все равно не уверен, что смог устранить все помехи.
  • Покажи.
  • Прямо сейчас?
  • Я прилетел сюда не для того, чтобы ждать. И так ожидание затянулось. Ты должен был показать мне результаты своего труда почти год назад... Когда я прилетал в прошлый раз, тебя не было...

Не было? Наставник сюда уже являлся? Когда?

«Бескрылый, почему ты мне ничего не сказал?» - дотянувшись, он хлестнул разум брата вопросом, словно плетью.

«А ты не спрашивал! - пришел ответ. - Был так занят своей драгоценной человечкой, что не хотел ни о чем думать!»

«Ты что, обиделся?»

«Нет».

Это прозвучало как: «Да, но твое-то какое дело?» - и Идущий сделал себе зарубку в памяти разобраться с братом. Но это потом. Наставник ощутил, как он торопливо обменивался с Бескрылым мыслями, и его аура излучала нетерпение и недовольство. Он настаивал на том, чтобы ему показали сферу.

Пришлось подчиниться.

По счастью, за минувшие сутки с нею ничего не произошло. Она по-прежнему висела в воздухе в сердцевине энергетической паутины, которую время от времени подпитывали электричеством слуги. Двое как раз крутились рядом, пополняя заряды, и бегом бросились прочь, едва Идущий им приказал удалиться.

Летящий сделал несколько шагов, приблизившись к сфере.

  • Осторожнее! - не выдержал Идущий. - Она...
  • Не совсем стабильна. Вижу. И это все, чего ты добился за год?

«Мало! Этого слишком мало! Я разочарован в тебе, ученик!»

  • это не было сказано вслух, но слышалось в его мыслях, читалось во взгляде и покачивании головой. Идущий почувствовал себя неуютно и постарался поднять в сознании мысленные щиты, чтобы наставник не догадался о его смятении.
  • Это... только один из вариантов, - сказал он, изо всех сил стараясь внушить Летящему К Северу уверенность. - От двух первых мне после долгих изысканий пришлось отказаться. Они оказались настолько нестабильны, что пришлось все бросить и начинать с нуля. И даже этот вариант меня не удовлетворяет. Я намеревался выждать ещё несколько суток, применяя различные методы воздействия. И, если возникнут какие-то отклонения, ликвидировать ее и начать все снова. Вам я хотел продемонстрировать только окончательный вариант... который еще надо найти...
  • И сколько лет ты собирался его искать? - Летящий К Северу отвернулся, прощупал сферу долгим взглядом, попробовал сформировать энергетический щуп, чтобы проникнуть внутрь.
  • Я чувствую замкнутую сама на себя сферу, которая, тем не менее, все ещё связана с окружающей средой.
  • Конечно, - подобострастно откликнулся Идущий. - Она же получает пока подпитку внешней энергией...
  • А ты хотел, чтобы она в ней не нуждалась? Чтобы сама производила ее? Интересное решение. И какие шаги собираешься для этого предпринять?

Если честно, Идущий об этом не думал. Он просто столько сил положил на то, чтобы просто стабилизировать сферу, что о подпитке речи не шло. А наставник прав! С ходу указал на проблему и даже намекнул на ее решение...

  • Я хотел... хотел включить в нее формулу обратного превращения, - промолвил он. - Замкнутый цикл. Переработанные отходы должны пускаться в дело... с минимальными потерями. Конечно, добиться абсолютного равновесия сложно. Будет либо образовываться излишек, либо наметиться недостача, но... как раз над этим я и думаю.

Он сделал несколько шагов, обходя сферу по кругу и усиленно стараясь придать себе глубокомысленный вид. И, занятый только собой, не сразу сообразил, что что-то изменилось.

  • Эм... Идущий... Идущий! - голосовое сообщение было продублировано мысленным. - Что это там... двигается?

-Еде?

Он обернулся.

Белянка, его человечка, которую он оставил без присмотра, когда явился наставник. Летящий К Северу появился так неожиданно, что Идущий даже не успел запихнуть ее в клетку. Решил, что она, напуганная появлением чужака, сама спрячется в надежное убежище.

Не спряталась. Или забиралась внутрь, но, поскольку клетку никто не запер, снова выбралась наружу. И не нашла ничего лучшего, кроме как явиться в лабораторию, обнаруживая себя.

  • Что это такое?
  • Это...м-м... человечка, - отчего-то смутился Идущий. - Моя... мой маленький зверек...
  • Вижу. Как ей удалось выбраться? Ты не запер вольер?
  • Эм... видите ли, наставник, я... она...
  • Она может удрать. Ее надо немедленно изловить. Человечка в гнезде! Она перепортит тебе вещи, нагадит в еду, а потом ещё сдохнет где-нибудь и станет вонять... Куда смотрят твои слуги?

«Какая вопиющая безалаберность! - слышалось в его интонациях и чувствах. - Неудивительно, что он до сих пор не выполнил домашнее задание... Если у него в доме такое бардак, что дикие человеки всюду шныряют...»

  • Она не дикая! - вступился Идущий. - Она ручная! Белянка! Белянка, ко мне!

И протянул лапу.

Самочка заколебалась, и он испугался, что сейчас она сбежит, окончательно уронив его престиж и честь в глазах старшего драга. Хуже некуда, чем прослыть обманщиком. Но потом человечка всё-таки сделала осторожный шажок навстречу. Тихо, бережно, стараясь не делать резких движений, он взял ее, сажая на ладонь.

  • Невероятно! - Летящий К Северу вытянул шею, чтобы получше рассмотреть человечку, сидящую на ладони ученика. - Она тебя не боится... Ее можно потрогать?
  • Осторожнее, - тот прикрыл ее другой ладонью. - Она вас совсем не знает...
  • Пусть обнюхает и познакомится, - наставник протянул лапу, выставив один коготь. Идущий заметил, как изменилась аура Белянки и поспешил отодвинуться подальше.
  • Вы ее пугаете. Дайте ей время к вам привыкнуть, - он тихо заворчал, успокаивая ее.
  • Хорошо-хорошо, я постараюсь, - кивнул Летящий К Северу.

Его внимание отвлекло появление Бескрылого.

  • Обед сейчас будет накрыт в большом зале, - сообщил тот.
  • Прошу вас, наставник, - Идущий сделал приглашающий жест свободной лапой. - Не откажите... Я сам как раз собирался трапезничать.

Поскольку шагать на трех лапах было неудобно, он, недолго думая, посадил человечку себе на плечо. Та оправдала

доверие, тут же усевшись на лопатку в том месте, где начиналось крыло, и вцепилась в торчащие дыбом чешуйки, словно всю жизнь так ездила. Ощущение было невероятное. Щекочущее. Зато на наставника этот жест произвел шокирующее впечатление, и он последовал в большой зал, совершенно очарованный зрелищем.

  • Невероятно! - повторил Летящий К Северу. - Совершенно ручная человечка!
  • Ну, на самом деле не совсем ручная... так, в процессе приручения...
  • Но на кличку она отозвалась?
  • Этого добиться не так сложно, как кажется. Человеки вообще очень понятливы!
  • Вот тут позволь с тобой не согласиться, ученик. У меня их было три штуки, и все три вели себя по-разному. Но так - ни одна!
  • Вот как, учитель? У вас тоже есть ручные человеки?
  • Есть, - кивнул Летящий К Северу, - пара. Только не ручные. Они совершенно дикие. Человеки вообще трудно приручаются. Их ни за что не обучишь, например, простейшим командам... А эта сидит у тебя на плече и не убегает!

Он вытянул шею, чтобы получше рассмотреть хрупкую фигурку, которая прижалась к плечу его ученика. Даже потянулся потрогать, но Идущий мягко отстранился:

  • Она боится чужих... У меня тут мало, кто бывает...
  • Я понимаю. И, конечно, никто не в курсе, какое у тебя тут обитает чудо!

Идущий помотал головой. Драги вообще редко летают друг к другу в гости просто так. Визиты наносят либо родителям невесты, чтобы поторопить со свадьбой, либо соперникам - дабы устранить оных, либо, как в данном случае, учителя и ученики друг другу. В остальном драги либо сидят по домам, либо собираются на Совете Мудрых. Исключения так редки, что, например, до сих пор рассказывают невероятные истории

про некоего Драга-Путешественника. Он в один прекрасный момент решил обойти всех соседей просто так, из чистого любопытства.

Кивнув гостю, Идущий, на правах хозяина, первым направился в большой зал. Летящий К Северу, хоть и знал об этикете, едва его не нарушил, норовя забежать сбоку и ещё раз полюбоваться на это чудо. Человечка не просто сидела на плече у его ученика, она явно чувствовала себя там достаточно уютно. Ее не надо было придерживать, чтобы она упала или вздумала удрать.

Но чудеса на этом не кончились. Когда они приблизились к накрытым столам, Идущий осторожно подцепил человечку и поставил на стол рядом со своими блюдами.

  • Располагайтесь, наставник, - сказал он.

Летящий К Северу едва не промахнулся мимо подстилки - человечка тоже уселась на положенный тут же чурбачок и протянула лапки к ближайшему блюду. Там были выложены слегка обжаренные куски мяса, еще сочащиеся кровью и соком. Они были обильно пересыпаны кусками овощей и целыми фруктами, и она выбрала пару кусков и стала есть, не обращая внимания на наблюдателей.

Идущий слегка усмехнулся - уж больно растерянным выглядел его наставник. Похоже, он сумел-таки удивить въедливого старика и отвлечь его от невыполненного задания. Стремясь закрепить успех, он осторожно отщипнул кусочек мяса и протянул его на кончике когтя человечке. И та, отложив овощи, взяла подношение!

  • Невероятно! - воскликнул Летящий К Северу. - Она у тебя совсем одомашнена. Может даже пишу брать!
  • А еще она иногда так забавно танцует и даже поет! - не удержался Бескрылый.

Оба драга обернулись в его сторону. Повисло недолгое молчание.

  • Что. Ты. Здесь. Делаешь? - медленно, с расстановкой, произнес Идущий Сквозь Ночь.

Бескрылый мысленно выругался. И как он мог забыть...

-Я...м-m... хотел только...

  • Как ты вообще осмелился находиться здесь? - напустился на него Идущий. - Разве ты имеешь право присутствовать при трапезе наследников? Разве тебя сюда кто-нибудь приглашал? Разве для тебя тут накрыт стол и разложено угощение? - он простер лапу, обводя этим жестом два стола. - Неужели ты думаешь, что если я время от времени дозволяю тебе присутствовать при моей трапезе и даже кое-что есть в моем присутствии, то это уже считается нормой?

Бескрылый поджал хвост. Поврежденная когда-то лапа заныла. Ну, кто его тут держал? Любопытство? Жажда общения? Слишком поздно вспомнил он, что трое Бескрылых никогда не присутствовали при трапезах его родителей, а если любопытные наследники заставали их жующими, спешили прервать трапезу и сделать вид, что ничего не делают.

  • Прости. Я... виноват. Я просто ждал... думал, вы хотите ещё чего-нибудь приказать.
  • Пошел вон, - отрезал Идущий.
  • Нет, пусть он останется, - неожиданно вмешался Летящий К Северу. - На правах гостя я прошу у хозяина этого гнезда немного отступить от обычаев, - он покосился на насупившегося ученика и обратился к его близнецу. - Повтори, что ты сказал. Эта человечка... танцует? И... поет?

Теперь заинтересовался и Идущий. В самом деле, как он мог упустить из вида этот момент?

  • Ну... я... узнал это случайно, - потупился Бескрылый.

... брат слишком много уделяет ей внимания, этой человечке. Он не расстается с нею ни днем, ни ночью. Вечно таскает ее за собой, если ничем не занят, просто наблюдает за ее поведением, выпуская из клетки и позволяя бродить, где вздумается. Она и бродит. А Бескрылому потом приходится ее выслеживать и ловить. Дескать, один раз поймал, в другой раз тоже изловишь!

И что он нашел в ней такого? Нет, она сильно отличается от той темнокожей дикарки, которая с каждым днем, наоборот, делалась все более дикой и скучной. Просто часами сидела на одном месте, немного оживая только когда в вольер приносили еду и воду. Но ела мало, худела и старела. А эта была живой, активной. И она тянулась к драгам, это было ясно, как день. Ей было скучно в клетке, каждый раз, когда к ее обиталищу подходили, она спешила к дверце и чуть ли не прыгала от нетерпения, пока ее не выпускали. Один раз Бескрылый, тайком заглянув в спальню наследника, заметил, что Белянка спит у самого бока его брата, свернувшись калачиком.

Он наблюдал за нею тайком - если поблизости не было Идущего Сквозь Ночь. Однажды тот улетел на охоту - ему надоела домашняя пища, захотелось разнообразия, да и крылья поразмять не мешало. Улетая, он приказал Бескрылому выпустить человечку побегать, но потом на закате снова заманить в клетку.

Бескрылый, если честно, забыл о поручении. Нет, человечку он выпустил - сразу, как улетел брат - но потом, пользуясь моментом, он поспешил в свою лабораторию, увлекся разборками, и вспомнил он о ней уже на закате. Идущий все не возвращался, он начал беспокоиться и решил подняться на смотровую площадку, чтобы зажечь сигнальный огонь. Драги, несмотря на то, что отлично видят в темноте, все-таки опасаются летать ночью, и указывающий путь факел был бы весьма кстати.

На смотровой площадке все давно было готово - лежали бревна для растопки, тут же кольцом располагались куски каменного угля, в углу стоял чан с горючей жидкостью. Достаточно было искры. Бескрылый после недолгой возни все- таки сумел запалить лучину - умение зажигать огонь доступно даже для домочадцев. Веселое пламя взвилось в темнеющее

небо, озарило площадку, бросая причудливые тени на скалы поблизости, но одновременно погрузило во тьму окрестности. Бескрылый кинул взгляд вдаль - по его расчетам, огонь был виден издалека. Идущий Сквозь Ночь непременно его увидит.

Он так беспокоился за наследника - гнездо без него может стать легкой добычей любого бездомного драга, в этом случае все его обитатели будут перебиты! - что не сразу заметил человечку. Сперва только в поле зрения попала движущаяся тень. Лишь присмотревшись, он заметил, как она пробирается вдоль стены. Каким-то образом Белянка подобралась ближе, прокралась к самому краю площадки, с любопытством вытягивая шею.

Вот тут-то он и вспомнил о поручении, данном Идущим перед отлетом. Закат уже догорал, половина неба погрузилась во тьму, и лишь на западе еще полыхали его яркие краски. Первым порывом Бескрылого было схватить человечку и отнести в клетку, но это означало бросить смотровую площадку, не дождавшись брата. И он остался на месте, одним глазом посматривая на человечку.

Она явно не догадывалась, что за нею наблюдают. Сперва смирно сидела под стеной, обхватив колени руками, но потом подобралась ближе. Какое-то время сидела неподвижно, уставившись на пламя, а потом тихо запела.

Бескрылый сначала не понял, что означают эти странные звуки, которые она начала издавать. Лишь потом по повторяющемуся ритму и одинаковым фрагментам угадал мелодию и удивился. Певчие птицы жили в живом уголке, но чтобы пели человеки... Правда, в книге Бродящей По Воде было сказано, что иногда ее ручные самочки что-то напевали, но она не поясняла, что значит это слово. Бескрылый догадался сам. Ее голосок был негромким, чуть хрипловатым, но довольно приятным.

Потом она начала тихо двигаться под свою песню. Совсем немного, лишь поводя туда-сюда лапками и головой.

Наблюдать это зрелище было намного интереснее, чем таращить глаза в ночную тьму, силясь разглядеть приближающегося близнеца. И Бескрылый в какой-то момент совсем забыл, зачем сюда пришел. Даже за костром перестал следить...

А потом Белянка почувствовала, что за нею наблюдают, и замолчала. Попятилась, отползая к стене.

А вскоре прилетел и Идущий.